De torneos de conferencia y bubble teams

De torneos de conferencia y bubble teams

Arranca una de las semanas clave de la temporada universitaria. Algunas conferencias (Low-Majors) han puesto punto y final a su temporada regular y ya se preparan para afrontar sus respectivos torneos de conferencia, donde buscarán un acceso directo al NCAA Tournament.

En el caso de las conferencias más potentes y las Mid-Majors, habrá que esperar a esta próxima semana y el final de la siguiente para establecer a los campeones de cada conferencia y qué equipos son los mejor colocados para permanecer en la burbuja, para conseguir una tan ansiada invitación para la Locura de Marzo. Vamos con un breve repaso de las principales conferencias del país hoy en día:

 

ACC

> Favorito para ser campeón: Duke.
> Presencia en el NCAA Tournament: Virginia, North Carolina, Florida State y Virginia Tech.
> Bubble Teams: Syracuse, Louisville, NC State y Clemson.

La ACC está que arde. Virginia, Duke y North Carolina siguen pugnando por el número uno del campeonato regular, y salvo sorpresa mayúscula de alguno de ellos tres saldrá el campeón de conferencia.

Virginia tiene que visitar todavía el Carrier Dome de Syracuse y recibir a Louisville, dos equipos que buscan recibir una invitación del comité, aunque con la victoria de los propios Oranges sobre Duke y Louisville y la de los Cardinals sobre Michigan State o Virginia Tech, parece que podrían tener garantizada la entrada al Big Dance. En cualquier caso, una victoria ante los Cavaliers tendrían garantizado al 100% sus presencias en el torneo. Duke y North Carolina tienen todavía que enfrentarse entre ellos una vez más, con la duda de si Zion Williamson volverá a aparecer antes del ACC Tournament, mientras que a Duke le resta recibir en casa a Wake Forest y North Carolina visitar Chestnut Hill para jugar contra Boston College, en principio dos compromisos que deberían solventar sin dificultades.

Florida State y Virginia Tech también se enfrentarán esta próxima semana entre sí, pero ambos tienen prácticamente asegurada su presencia en el NCAA Tournament. Ademas, los Seminoles visitarán Winston-Salem para visitar a una desahuciada Wake Forest y los Hokies recibirán a una Miami que en principio tampoco se juega nada.

Más tendrán que esforzarse en este final de temporada NC State y Clemson. Los Wolfpack solo tiene una victoria de buen nivel frente a Auburn esta temporada, pero en la ACC no han podido sacar adelante ningún encuentro frente a equipos del ranking nacional. Además, derrotas como ante Wake Forest o frente a Virginia Tech donde únicamente anotó 24 puntos juegan en su contra. Georgia Tech y Boston College serán sus últimos compromisos regulares, pero consiguiendo sendas victorias no hay nada asegurado, tendrán que buscar la heroica en el ACC Tournament. Similar caso existe con Clemson, que solo cuentan con una victoria de nivel en toda la temporada: Virginia Tech. Dejaron escapar la victoria en duelos como ante Louisville o ayer frente a North Carolina, y eso le puede acabar sentenciando si no logran victorias de nivel en el ACC Tournament.

 

Big Ten

> Favorito para ser campeón: Michigan.
> Presencia en el NCAA Tournament: Michigan State, Purdue, Maryland y Wisconsin.
> Bubble Teams: Iowa, Ohio State, Minnesota e Indiana.

No menos bonito es el duelo que espera en una Big Ten todavía muy disputada. Michigan parecía tener el campeonato en el bolsillo hace varias semanas, pero sus sorprendentes caídas ante Iowa y Penn State y el ascenso de Michigan State primero y Purdue después han hecho que esté todo muy abierto.

Los Wolverines y los Spartans tienen todavía un emocionante duelo en East Lansing, y eso lo podría aprovechar la universidad de Purdue para obtener definitivamente el campeonato regular de conferencia. Los Boilermakers han aparecido por sorpresa en las quinielas, y tienen dos visitas en las pistas de Minnesota y Northwestern para asegurarse el seed #1 del Big Ten Tournament.

La Maryland de Joshua Tomaic no parece que tendrá problemas en recibir una invitación, aunque acabe perdiendo la próxima semana ante Minnesota. Mismos derroteros sigue la universidad de Wisconsin, aunque tenga dos duros enfrentamientos ante Iowa y Ohio State, dos equipos que luchan por entrar en el NCAA Tournament.

En condiciones normales, la universidad de Iowa debería tener también una invitación para el Tournament, pero sus recientes derrotas ante Ohio State y Rutgers puede ocasionarle problemas si no logran alguna victoria de más prestigio antes del Selection Sunday. Ganar a Wisconsin la próxima semana le daría tranquilidad antes del Big Ten Tournament. Pese a un inicio terrible en los duelos de la Big Ten (6 derrotas en los primeros 7 partidos), la universidad de Ohio State ha recuperado terreno en este final de temporada, y la victoria ante Iowa le da alas para seguir soñando, aunque no sé si será suficiente.

Minnesota e Indiana están también en la pomada, aunque con diferentes trayectorias. Los Gophers ‘solo’ han podido derrotar a Iowa y Wisconsin como equipos de mayor nivel esta temporada, pero tampoco tienen ninguna derrota especialmente llamativa. Ganar a Purdue esta próxima semana le puede dar el empuje definitivo para el NCAA Tournament. Por su parte, la temporada de los Hoosiers ha sido claramente decepcionante, pero los de Archie Miller suman victorias esta temporada frente a Michigan State (dos veces), Wisconsin, Marquette o Louisville, triunfos de alto nivel que podrían otorgarle la invitación. Y más con un prospect como Romeo Langford en sus filas.

 

Big 12

> Favorito para ser campeón: Kansas State.
> Presencia en el NCAA Tournament: Texas Tech, Kansas, Baylor y Iowa State.
> Bubble Teams: Texas, TCU y Oklahoma.

¿Será finalmente la caída de Kansas en la Big 12? La irregularidad de los Jayhawks en este final de temporada junto con algunas bajas claves parece que así será. Los Wildcats de Kansas State parecen el equipo más equilibrado a estas alturas de la temporada, y junto a Texas Tech y los propios Jayhawks parece que estará el campeón de esta temporada.

Lo que les queda de calendario a éstos tres, es de locura. Imposible vislumbrar quien puede acabar como campeón regular de conferencia:

Kansas: @ Oklahoma y vs. Baylor
Kansas State: @ TCU y vs. Oklahoma
Texas Tech: vs. Texas y @ Iowa State

Sin hacer mucho ruido, los Bears de Baylor han asegurado ya prácticamente su presencia en el NCAA Tournament, aunque vencer a Kansas la próxima semana les permitirá afrontar el torneo de conferencia con algo más de confianza. También merecen su clasificación al NCAA Tournament los Cyclones de Iowa State, que encabezados por Marial Shayok se han plantado como uno de los equipos revelación de la temporada.

Los Texas Longhorns de Shaka Smart suman dos victorias de mucho nivel en la conferencia frente a Kansas y Kansas State, y en el non-conference han vencido a North Carolina y Purdue. En principio no deberían tener problemas en recibir una invitación, aunque veremos cómo sigue evolucionando el equipo con la suspensión de Kerwin Roach. Por su parte, TCU ha tenido muchas oportunidades para cerrar su clasificación al NCAA Tournament, pero no han sabido aprovecharlas, especialmente con las dolorosas derrotas frente a Oklahoma State, West Virginia u Oklahoma (dos veces). Les quedan dos partidos muy difíciles ante Kansas State y Texas, y saldadas con derrotas será muy complicado que no acaben en el NIT en esta post-temporada. Por último, Oklahoma tiene vivas también sus opciones, pero acaban su temporada regular frente a Kansas y Kansas State. Con alguna victoria en estos partidos, les daría todavía oportunidades de bailar en marzo.

 

SEC

> Favorito para ser campeón: Tennessee.
> Presencia en el NCAA Tournament: Kentucky, LSU, Mississippi State y Auburn.
> Bubble Teams: Ole Miss y Florida.

Una de las temporadas más disputadas de la SEC en estos últimos años. Kentucky ha tenido mucha competencia en una Tennessee que se ha plantado como uno de los equipos más sólidos del país, y en este tramo final de temporada se ha unido a la fiesta una LSU que a día de hoy comanda la conferencia junto a los Volunteers. Será muy bonito ver quién de los tres sale más reforzados de cara al NCAA Tournament.

Pese a su reciente derrota ante Auburn, rompiendo una racha de cinco triunfos, Mississippi State estará presente también en el NCAA Tournament tras su buena trayectoria en la SEC, aunque se le ha echado en falta alguna victoria de mayor repercusión. Precisamente Auburn ha cogido aire ante los Bulldogs tras vencerles recientemente, ya que su temporada en la SEC no ha sido tan provechosa como en su etapa non-conference (Washington, Arizona, Xavier, Murray State…). Una victoria ante Tennessee en el último encuentro de temporada regular les daría definitivamente la invitación al NCAA Tournament.

La universidad de Ole Miss se subió hasta el ranking nacional después de victorias importantes frente a Auburn y Mississippi State, pero también ha sufrido reveses que juegan poco a su favor (Arkansas x2, South Carolina, Florida) que pueden ser determinantes de cara a invitarles al NCAA Tournament. En principio, deberían estar, pero ayudaría una victoria ante Kentucky dentro de un par de días. Menos opciones tiene Florida, un clásico de la SEC venido a menos, cuya temporada ha sido desastrosa y donde no ha conseguido ninguna victoria de importancia que le dé el salto al NCAA Tournament. ¿Por qué está en esta lista? Porque termina su calendario de conferencia frente a LSU y Kentucky, y dos victorias aquí les incrementaría notablemente sus opciones para el gran baile.

 

Big East

> Favorito para ser campeón: Marquette.
> Presencia en el NCAA Tournament: Villanova y St. John’s.
> Bubble Teams: Georgetown, Xavier, Seton Hall, Creighton, Providence y Butler.

Los vigentes campeones nacionales, Villanova Wildcats, han encontrado la horma de su zapato en una Marquette liderada por un Markus Howard pletórico. Los Eagles son los grandes favoritos para apuntarse el torneo de conferencia, pero en post-temporada no hay que descartar a Jay Wright y sus chicos, que ya sabemos que se lo toman muy en serio.

No parece que los Red Storm de St. John’s puedan quedarse esta vez sin NCAA Tournament. Marquette y Villanova han acabado rendidos esta temporada ante los Johnnies, lo que unido a alguna que otra victoria importante en el non-conference les da prácticamente el billete al torneo final. Shamorie Ponds y Mustapha Heron podrían liarla mucho en el NCAA Tournament.

El resto de conjuntos de la Big East tienen sus opciones, pero está todo muy abierto todavía. Georgetown ha vencido a Villanova y St. John’s esta temporada, pero su irregularidad en la conferencia les ha pasado algo de factura. Xavier puede agarrarse también a sus recientes victorias ante Villanova y St. John’s, aunque acumuló hasta hace nada seis derrotas consecutivas, alguna muy dolorosa como ante DePaul en casa. Seton Hall tiene un reto ante sí, ya que les queda por recibir a Marquette y Villanova en su propia casa. Con estas dos victorias, más la sumada en el non-conference ante Kentucky, su presencia en el NCAA Tournament podría estar asegurada. La reciente victoria de Creighton en la pista de Marquette les da también muchas alas a los de Greg McDermott.

Por último, con algunas opciones menos, no descartaría a programas como Providence o Butler, conjuntos que deberán sumar alguna victoria más potente en los partidos que restan de temporada regular o en el Big East Tournament si quieren aparecer en el próximo Selection Sunday.

 

PAC-12

> Favorito para ser campeón: Washington.
> Presencia en el NCAA Tournament: Arizona State.
> Bubble Teams: Oregon State, UCLA y Utah.

Qué decir de la PAC-12 que no se haya dicha ya. Hacía tiempo que no se veía un nivel tan bajo en la conferencia, y tal ha sido la decepción que el equipo más potente de la conferencia, Washington Huskies, acabó siendo derrotado recientemente ante una colista California que llevaba desde diciembre sin sumar una victoria en su casillero. En cualquier caso, los Huskies deberían llevarse el torneo de conferencia, pero dada la inconsistencia de los rivales y a partido único… igual lo estoy diciendo demasiado pronto.

Además de los Huskies, los Sun Devils de Arizona State podrían también recibir una invitación por parte del comité. Los de Bobby Hurley han hecho una buena temporada impulsados por Remy Martin y Luguentz Dort, y podrían ser un rival muy incómodo en el NCAA Tournament. Eso sí, quitando a Huskies y Devils no parece que ningún otro programa acabe siendo invitado por el comité, al menos que lo merezca por méritos propios.

Oregon State está haciendo una de las mejores temporadas de su historia reciente, y se agarra a victorias frente a programas históricos como Arizona, UCLA u Oregon (x2) de cara a luchar por una invitación. Vencer a Arizona State y Washington esta próxima semana les daría ese plus definitivo para ser considerado para el NCAA Tournament. UCLA tiene pocos motivos de peso para pelear por estar en el gran baile, pero dado el pobre nivel de la conferencia este año podría sonar la flauta. Mismo motivo que Utah, que este año ha vencido a Arizona, USC, UCLA y Arizona State.

 

AAC

> Favorito para ser campeón: Houston.
> Presencia en el NCAA Tournament: Cincinnati.
> Bubble Teams: Central Florida, Temple y Memphis.

En la American encontramos un caso muy similar al de la PAC-12, una conferencia cuyo nivel no ha sido especialmente alto, que tienen dos programas de gran nivel como Houston y Cincinnati que tienen presencia asegurada ya en el NCAA Tournament, y luego varios equipos que tienen muy poco margen encima para sacar victorias de peso y apiadar al comité de selección y ser elegidos.

Los Knights de Central Florida han sido uno de estos equipos, y su reciente victoria frente a Houston en la pista de los Cougars les ha puesto con pie y medio en el NCAA Tournament. Pero no tendrán un calendario nada fácil hasta el AAC Tournament, teniendo que recibir todavía a Cincinnati y visitar la pista de Temple. Precisamente los Owls tienen también sus opciones, que cuentan con algunas victorias de mérito este año como ante Houston o Davidson, aunque serán sus próximos duelos ante Tulane, UConn y UCF los que determinen definitivamente su futuro. No lo tendrán nada fácil para recibir una invitación.

Se esperaba algo más de la universidad de Memphis, pero a los de Penny Hardaway no les ha acompañado los resultados. Tras ganar a Wichita State y Temple hace unos pocos días, se quedaron únicamente a dos puntos para doblegar a Cincinnati, y solo les queda un partido para terminar la temporada, donde reciben a una Tulsa que en principio no se juega nada ya este año. Están más pendientes del próximo curso que de lograr algo importante este año, pero no habría que descartarlos todavía.

Programas como South Florida, Tulsa o Wichita State no presentan un mal balance general de temporada, pero no parece que puedan estar en disposición de recibir invitaciones del comité.

 

 

Imagen de portada: SI

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