Análisis: Previa del Sweet Sixteen 2018

Análisis: Previa del Sweet Sixteen 2018

[dropcap]E[/dropcap]l  March Madness 2018 no está siendo un torneo habitual. Ya de por sí sabemos que las particularidades de este win-or-go-home atrae a multitud de aficionados al baloncesto, pero este año en particular los upsets se están cebando con los equipos de mayor ranking, proporcionado al espectador uno de los torneos más abiertos y enigmáticos de las últimas décadas. Y eso es de agradecer, y también es positivo para la competición.

¿Qué podemos esperar de este Sweet Sixteen? Aportamos las claves de cada uno de los choques de semifinales regionales y sobre qué jugadores podemos fijarnos.

 

SOUTH REGION

Kansas State @ Kentucky

Unos no han dado su mejor versión en este March Madness y los otros no han respondido a sus expectativas durante el tramo regular de la temporada. No podemos pedirle mucho más a Kansas State, que llevan todo este Madness con su mejor jugador lesionado –Dean Wade– y no parece que sus problemas en el pie lleguen a solucionarse esta semana, pero aún así con Bruce Brown y los coletazos de Xavier Sneed y Mike McGuirl han sabido sacar dos rondas hacia adelante. Un mérito tremendo. Pero a día de hoy Kentucky llega en un estado de forma pletórico, guiado por un no menos pletórico Shai Gilgeous-Alexander, cuya cotización no hace más que subir en todos los mocks de draft. La irregularidad ha sido su santo y seña toda la temporada, y en un torneo como el NCAA Tournament pueden sacarle bastante provecho. En cualquier caso, los de John Calipari parten con clara ventaja en el duelo, pero visto lo que ha pasado con Virginia, Xavier, Michigan State o North Carolina cualquiera sabe…

Un jugador a seguir: Shai Gilgeous-Alexander.
Una sorpresa: Wenyen Gabriel.
Draft prospects destacados: Shai Gilgeous-Alexander y Kevin Knox.

 

Loyola-Chicago @ Nevada

Los Ramblers se han convertido en el equipo de todos, la gran cinderella de este NCAA Tournament. Gracias a ellos hemos hecho de Sister Jean la viva imagen de esta edición del March Madness, y Donte Ingram primero y Clayton Custer después han puesto la magia sobre la pista. Enfrente tienen un hueso duro de roer en la figura de la Nevada de Eric Musselman, uno de los programas Mid-Majors más potentes del país, aunque bien es cierto que Miami y Tennessee no eran mucho menos para estos Ramblers. Los Wolf Pack le van a exigir mucho a estos Ramblers, donde la versatilidad de los hermanos Caleb y Cody Martin, la muñeca de Kendall Stephens junto a la energía de Jordan Caroline son capaces de desequilibrar prácticamente cualquier defensa rival tanto desde fuera como desde dentro, y los tres llegan en muy buen estado de forma. El talento y oficio de los Wolf Pack frente al poderío defensivo y la ilusión de los Ramblers serán los grandes ingredientes de un choque histórico para alcanzar las finales regionales.

Un jugador a seguir: Jordan Caroline.
Una sorpresa: Clayton Custer.
Draft prospects destacados: Kendall Stephens.

 

WEST REGION

Florida State @ Gonzaga

Dieron por muertos a los Seminoles al conocer su enfrentamiento de Primera Ronda ante Michael Porter Jr. y los terminaron de enterrar contra todo un seed #1 como Xavier. Leonard Hamilton ha cerrado más de una boca en este NCAA Tournament, a quien muchos incluso daban como claro inquilino del NIT, y ha hecho a estos Seminoles un auténtico martillo pilón a los que tener en cuenta. Son uno de los equipos con mayor aportación desde el banquillo de este Tournament, y unido a su consistencia defensiva les hacen ser muy peligrosos. Y Gonzaga, pese a su mezcla de experiencia y talento joven, ha mostrado signos de debilidad ante UNC Greensboro y Ohio State, por lo que el choque no está tan desigual como pudiese parecer. Pero los Zags cuentan con muchos «factores X», muchos jugadores a vigilar y donde cualquiera puede tener su día para decantar la victoria a su equipo. Norvell llega en estado de gracia, y Hachimura y Williams se han mostrado muy expeditivos bajo aros. Serán las claves para la clasificación de los Bulldogs.

Un jugador a seguir: Zach Norvell.
Una sorpresa: Braian Angola.
Draft prospects destacados: Rui Hachimura y Zach Norvell.

 

Michigan @ Texas A&M

Flamantes campeones de la Big Ten y todavía imbatidos en este NCAA Tournament. Pocos imaginaban a estas alturas que la temporada de los Wolverines iba a resultar mucho más provechosa e impactante que la de sus vecinos Spartans. Mas allá del talento de Muhammad-Ali Abdur-Rahkman o Moritz Wagner, el gran nombre propio está siendo un Jordan Poole cuyo triple ha recorrido todo el continente, y que llega a este Sweet Sixteen pletórico de confianza. John Beilein tiene margen para dejar a estos Wolverines en la mismísima final de la NCAA, dado que los upsets le han dejado un camino exento de rivales de muchísimo más nivel. Pero hay que ganárselo. Enfrente tendrán a una Texas A&M cuyas rachas han marcado su temporada: empezaron 11-1, luego cayeron 0-5, ganaron 6 de los 8 siguientes… De momento la racha continúa en este NCAA Tournament, y no será porque no hayan tenido buenos equipos delante (Providence y North Carolina). Los Aggies tienen a un renacido Robert Williams en estado de gracia, y el puertorriqueño Tyler Davis junto al novato T.J. Starks están dotando a Texas A&M de mucho más peligro del que se pensaba. Los Wolverines parten con ventaja, pero la superioridad interior Aggie puede darles muchos problemas en defensa.

Un jugador a seguir: Moritz Wagner.
Una sorpresa: T.J. Starks.
Draft prospects destacados: Robert Williams y Moritz Wagner.

 

MIDWEST REGION

Clemson @ Kansas

Partido trampa para Kansas. Sí, hace muchos años (38, nada más y nada menos) que no pelean por entrar a una Final Four, y encima han estado todo este final de temporada sin su mejor jugador, Devonte Grantham, por lesión, pero Brad Brownell puede estar satisfecho del rendimiento de los suyos. Hasta ahora han hecho lo que mejor saben hacer, defender a muerte, y vienen de dejar en 53 puntos a Auburn y han derrotado a programas como North Carolina, Ohio State o Florida durante este curso. Su tridente exterior y el trabajo impagable de Elijah Thomas por dentro bien puede darle un disgusto a Kansas. Unos Jayhawks que en este Madness han sufrido mucho ante programas con seeds muy bajos (Pennsylvania y Seton Hall) y la mejor versión de Devonte’ Graham todavía no ha aparecido. Será esencial recuperar a Azubuike para la ocasión y mantener Newman y Mykhailiuk cierta regularidad anotadora si los tiros de Graham siguen sin entrar con soltura. Ojalá me equivoque, pero huele más a upset que a victoria tranquilizadora de Kansas.

Un jugador a seguir: Devonte’ Graham.
Una sorpresa: Marcquise Reed.
Draft prospects destacados: Devonte’ Graham, Svi Mykhailiuk e Elijah Thomas.

 

Syracuse @ Duke

Además de Clemson, la Midwest estará poblada por otros dos conjuntos ACC. Y vaya dos. Dos antologías de los banquillos universitarios modernos como Jim Boeheim y Mike Krzyzewski vuelven a darse cita en un NCAA Tournament, y lo harán en circunstancias bien diferentes. Syracuse ha tirado de épica desde el First Four, y de no merecer –para muchos– estar en este NCAA Tournament se han quitado ya de encima a programas del nivel de Arizona State, TCU y Michigan State, y son el equipo que más minutos acumula en este torneo. La defensa gana partidos, algo que Boeheim lleva muchos años inculcando en su banquillo, y para muestra un botón. Duke por su parte se ha mostrado como uno de los conjuntos más sólidos de este final de campaña, y eso lo ha reflejado también en este March Madness, donde ni Iona ni Rhode Island les han puesto excesivos problemas. Pero es Duke, y ya sabemos la fama y el palmarés de derrotas que tienen por estas eliminatorias años atrás. Marvin Bagley y Wendell Carter se han mostrado como la pareja interior más sólida de este Tournament, y serán la principal clave para romper el muro defensivo interior de Boeheim y guiar a los Devils a las finales regionales.

Un jugador a seguir: Tyus Battle.
Una sorpresa: Oshae Brissett.
Draft prospects destacados: Marvin Bagley, Wendell Carter, Trevon Duval, Gary Trent Jr. y Tyus Battle.

 

EAST REGION

West Virginia @ Villanova

Jay Wright ha cumplido los pronósticos: campeón merecido del Big East Tournament y jugando un baloncesto muy equilibrado y sólido se han plantado entre los dieciséis mejores del March Madness. Y es que Villanova destila fluidez y consolidación con un bloque y unos ideales técnicos sobre la pista difíciles de igualar por ningún otro programa este curso. Son uno de los grandes favoritos al título, pero todavía tienen muchos obstáculos importantes que sortear hasta llegar a Final Four, empezando por una siempre complicada West Virginia. Con Mikal Bridges y Jalen Brunson en su mejor momento de forma y un Donte DiVincenzo pletórico, Villanova tiene mucho ganado. Pero Bob Huggins ya es perro viejo en este tipo de encuentros, y los Mountaineers son uno de los conjuntos más difíciles de sobrepasar de toda la Division I a nivel defensivo. Jevon Carter es uno de los grandes perros de presa de toda la competición, y en ataque está siendo sobresaliente. A ello sumemos la serenidad y experiencia de Daxter Miles, el poderío intimidatorio de Sagaba Konate o los puntos de Esa Ahmad en la pintura. Uno de los mejores ataques del país contra una de las mejores defensas del país. El espectáculo está servido.

Un jugador a seguir: Mikal Bridges.
Una sorpresa: Donte DiVincenzo.
Draft prospects destacados: Mikal Bridges, Jevon Carter y Jalen Brunson.

 

Texas Tech @ Purdue

Los Boilermakers sortearon su primer escollo sin el lesionado Isaac Haas, pero la Texas Tech de Chris Beard no son moco de pavo. Un tiro milagroso de Dakota Mathias les salvó de la quema hace unos pocos días, pero Purdue debe de encontrar las referencias ofensivas en las figuras de Vince Edwards, Carsen Edwards y en el propio Mathias si desean superar a unos Raiders hipermotivados. Y no deben titubear. Los de Lubbock se han ganado por derecho estar entre los dieciséis mejores del país, y Keenan Evans se postula como uno de los grandes protagonistas de este encuentro. De él dependerán buena parte de las opciones de Texas Tech para llegar a las finales regionales, pero jóvenes promesas como Zhaire Smith o Jarrett Culver vienen ya pisando fuerte de cara al próximo año, dos jugadores físicos y talentosos capaces de hacer mucho daño a nivel anotador. No es un partido cualquiera para Chris Beard, ya que su nombre puede quedar para siempre en la historia de la universidad al lograr su primer pase del programa a Elite Eight en sus casi 100 años de historia. En su mano está, y en la de Purdue, impedirlo.

Un jugador a seguir: Carsen Edwards.
Una sorpresa: Zhaire Smith.
Draft prospects destacados: Keenan Evans y Vince Edwards.

Imagen de portada: NBC

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