Guía del March Madness 2021

Guía del March Madness 2021

 

¡La locura está de vuelta!

Había MUCHAS ganas de respirar el aire del NCAA Tournament. Han pasado muchos días desde que Virginia se alzara campeona nacional allá por 2019, y desde entonces solo hemos oído hablar de pandemias, torneos cancelados, universidades que han decidido no jugar esta temporada y decenas y decenas de partidos suspendidos o cancelados por protocolo COVID-19.

Ha sido un año muy duro, especialmente con la repentina cancelación del NCAA Tournament de 2020 después de que muchos programas sellasen su clasificación matemática, pero el comité universitario hizo lo que tenía que hacer porque era momento de cuidarse, de estar con la familia, aunque hubiese sido un palo muy duro para el aficionado (y también para la propia NCAA, con pérdidas millonarias). Pero lo dicho, tras un verano más largo de lo habitual ya estamos aquí de nuevo, con ganas de disfrutar de este NCAA Tournament 2021, que se disputará enteramente en el estado de Indiana para evitar viajes innecesarios a lo largo de toda la geografía norteamericana y evitar al máximo contagios y cancelaciones de partidos por COVID-19.

Que esta pequeña guía sirva tanto para iniciados en esto del college basketball como para aficionados de toda la vida que quieran disfrutar al máximo de esta nueva edición del March Madness.

The ball is tipped!


Selection Sunday y la polémica de cada año

Con el Selection Sunday se abre oficialmente el March Madness de cada temporada. Este evento no es más que la elaboración del cuadro de este March Madness, realizado el último domingo de la temporada universitaria (de ahí su nombre) y que determina de manera definitiva los 68 integrantes del torneo, su disposición en una región del cuadro del torneo (East, West, South o Midwest), la asignación de su seed y su rival de Primera Ronda.

Esta elección de los programas participantes en este March Madness es relativamente compleja, ya no por la dificultad en sí a la hora de explicar el funcionamiento, sino porque estas elecciones las realiza un comité de 10 expertos, bajo sus propios criterios (en teoría ayudándose del famoso NET) y sin ningún tipo de televisión ni medio de comunicación que dé fe de que el sorteo se haya hecho de manera honrada, justa y limpia. En definitiva, una enorme caja negra de la que tenemos que fiarnos.

Hace un par de años escribí este artículo sobre el funcionamiento interno de este Selection Sunday que igual conviene repasar. Como muchos ya sabréis, a este March Madness se puede acceder de dos modos: ganando tu propio torneo de conferencia o siendo invitado por este comité del Selection Sunday. En total hemos tenido 31 campeones de conferencia (la Ivy League este año no ha disputado temporada por protocolo COVID-19) y 37 invitaciones otorgadas por este comité el pasado domingo que determinaron los 68 integrantes de esta edición.

Hay que decir que en esta edición de 2021 pocos ‘peros’ se le pueden dar al comité. Se rumoreaba hace días que Duke podría entrar con calzador, que algunas Mid-Majors destacadas no iban a entrar en beneficio de programas Majors… En general yo creo que el resultado ha sido bastante certero para lo que nos tienen acostumbrados. Siempre se puede discutir alguna selección (Louisville a lo mejor podría estar dentro, o Drake haberse quedado fuera, por poner dos ejemplos), pero en general hay que aprobar el cuadro de este año con buena nota.


¿Cómo funciona este March Madness?

Tenemos ya a los 68 programas universitarios clasificados para este March Madness, por lo que lo interesante a partir de ahora será conocer cómo se distribuyen en el cuadro y cómo se avanza de ronda hasta alcanzar la ansiada Final Four.

Desde la expansión de este torneo final hasta los 68 miembros (2011), antes de la Primera Ronda oficial del cuadro se disputan cuatro partidos, conocidos como First Four, disputado cada año en el campus de la universidad de Dayton, en Ohio, (excepto este año por el COVID-19, que será también en Indiana) entre los 4 campeones de conferencia con menor seed asignado y los 4 programas universitarios con menor seed de entre los invitados por el comité. Se puede decir que es una especie de ronda previa para que el formato del torneo sea de 64 participantes en total. Este First Four se disputa el 18 de marzo este año.

Una vez conocidos los ganadores del First Four, se incorporan al cuadro de Primera Ronda con el resto de integrantes. El formato es muy sencillo: «win or go home», eliminatorias a partido único donde el que pierda da por concluida su temporada y el vencedor avanza a Segunda Ronda frente al rival que le toque en su lado del cuadro.

La siguiente ronda se conoce como Sweet Sixteen, al quedar solo 16 participantes, y que son las semifinales regionales de cada cuadro del bracket. Los que avancen de ronda se verán las caras en el Elite Eight, al quedar solo 8 participantes, siendo éstas las finales regionales de cada uno de los lados del cuadro. Los ganadores de cada una de las 4 regiones entrarán a formar parte de la tan ansiada Final Four.

Esta Final Four arrancará sus partidos el 3 de abril, y los ganadores de ambos partidos se verán las caras en el Championship Game por el título nacional el 5 de abril.


Los campeones de conferencia

El ganador de cada torneo de conferencia tuvo billete automático a este March Madness. A cada uno de estos programas se les conoce como «automatic bids». Estos son los 31 campeones de esta edición de 2021:

☑ A-Sun: LIBERTY FLAMES
☑ AAC: HOUSTON COUGARS
☑ ACC: GEORGIA TECH YELLOW JACKETS
☑ America East: HARTFORD HAWKS
☑ Atlantic-10: ST. BONAVENTURE BONNIES
☑ Big 12: TEXAS LONGHORNS
☑ Big East: GEORGETOWN HOYAS
☑ Big Sky: EASTERN WASHINGTON EAGLES
☑ Big South: WINTHROP EAGLES
☑ Big Ten: ILLINOIS FIGHTING ILLINI
☑ Big West: UC SANTA BARBARA GAUCHOS
☑ C-USA: NORTH TEXAS MEAN GREEN
☑ Colonial: DREXEL DRAGONS
☑ Horizon League: CLEVELAND STATE VIKINGS
☑ MAAC: IONA GAELS
☑ MAC: OHIO BOBCATS
☑ MEAC: NORFOLK STATE SPARTANS
☑ Mountain West: SAN DIEGO STATE AZTECS
☑ MVC: LOYOLA-CHICAGO RAMBLERS
☑ NEC: MOUNT ST. MARY’S MOUNTAINEERS
☑ OVC: MOREHEAD STATE EAGLES
☑ PAC-12: OREGON STATE BEAVERS
☑ Patriot League: COLGATE RAIDERS
☑ SEC: ALABAMA CRIMSON TIDE
☑ SoCon: UNC GREENSBORO SPARTANS
☑ Southland: TEXAS SOUTHERN TIGERS
☑ Summit League: ORAL ROBERTS GOLDEN EAGLES
☑ Sun Belt: APPALACHIAN STATE MOUNTAINEERS
☑ SWAC: ABILENE CHRISTIAN WILDCATS
☑ WAC: GRAND CANYON ANTELOPES
☑ WCC: GONZAGA BULLDOGS


Los invitados

De la misma manera, los programas que no lograron ser campeones de sus respectivas conferencias y han recibido una invitación del comité para participar en este NCAA Tournament se les conoce como «at-large teams». Estos son los 37 programas invitados de esta edición de 2021:

Arkansas Baylor BYU Clemson Colorado Connecticut
Creighton Drake Florida Florida State Iowa Kansas
LSU Maryland Michigan Michigan State Missouri North Carolina
Ohio State Oklahoma Oklahoma State Oregon Purdue Rutgers
Syracuse Tennessee Texas Tech UCLA USC Utah State
VCU Villanova Virginia Virginia Tech West Virginia Wichita State
Wisconsin

Además, hay que destacar que este año algún equipo se puede quedar fuera antes de tiempo por protocolo COVID-19. Ya hemos visto lo que ha ocurrido en algunos torneos de conferencia. Por ello, la NCAA ha propuesto tener a los siguientes 4 programas en la recámara (First Four Out, le llaman) por si esto ocurre antes del inicio oficial del torneo:

1. Louisville
2. Colorado State
3. Saint Louis
4. Ole Miss


Bracket del March Madness 2021

El cuadro de este March Madness 2021 tras el Selection Sunday de este pasado domingo fue el siguiente:

Cabe destacar que la ubicación de los enfrentamientos de este March Madness se conoce desde hace meses, por lo que no hay ningún tipo de favoritismo por si un programa juega en su campus o cerca de su campus. Bien es cierto que este año con el COVID-19 sólo hay ubicaciones en el estado de Indiana. Concretamente estas son las ubicaciones de este año:

🔹 First Four: 18 de marzo. Mackey Arena (West Lafayette, IN) y Assembly Hall (Bloomington, IN).
🔹 Primera Ronda: 19 y 20 de marzo. Mackey Arena (West Lafayette, IN), Assembly Hall (Bloomington, IN), Bankers Life Fieldhouse (Indianapolis, IN), Hinkle Fieldhouse (Indianapolis, IN), Indiana Farmers Coliseum (Indianapolis, IN) y Lucas Oil Stadium (Indianapolis, IN).
🔹 Segunda Ronda: 21 y 22 de marzo. Bankers Life Fieldhouse (Indianapolis, IN), Hinkle Fieldhouse (Indianapolis, IN), Indiana Farmers Coliseum (Indianapolis, IN) y Lucas Oil Stadium (Indianapolis, IN).
🔹 Sweet Sixteen: 27 y 28 de marzo. Bankers Life Fieldhouse (Indianapolis, IN) y Hinkle Fieldhouse (Indianapolis, IN).
🔹 Elite Eight: 29 y 30 de marzo. Lucas Oil Stadium (Indianapolis, IN).
🔹 Final Four: 3 de abril. Lucas Oil Stadium (Indianapolis, IN).
🔹 Championship Game: 5 de abril. Lucas Oil Stadium (Indianapolis, IN).


Horarios y dónde ver el March Madness 2021

Si resides en Estados Unidos estás de suerte, porque se puede seguir el torneo de manera íntegra desde March Madness Live así como desde otros canales de televisión de pago (CBS, TruTV, TNT, TBS, etc.).  Pero como me da que no será el caso, aquí desde España solo se podrá seguir contratando ESPN Player, servicio de la ESPN que permite ver deporte universitario en muchos países fuera de los Estados Unidos. ESPN Player tiene una prueba gratuita de 7 días, por si queréis aprovechar para ver algunos partidos del torneo en concreto.

En países latinoamericanos desconozco cuál es el oferta televisiva para poder ver el torneo, porque algunas personas me han comentado que en algunos países no está disponible el ESPN Player. Si alguien arroja luz sobre este caso que me lo haga saber y lo incluyo también aquí gustosamente. 😉

Edit: Me han comentado por twitter que desde México se podrá seguir el torneo por ESPN3 y ESPN Play.

Volviendo a lo anterior, coloco a continuación los horarios (de España, horario peninsular) y los partidos de First Four y Primera Ronda, que serán todos emitidos íntegramente por ESPN Player:

First Four – Jueves 18 de marzo

22:10 – Texas Southern vs. Mount St. Mary’s
23:30 – Drake vs. Wichita State
01:40 – Appalachian State vs. Norfolk State
03:00 – Michigan State vs. UCLA

Primera Ronda (I) – Viernes 19 de marzo

17:15 – Virginia Tech vs. Florida
17:45 – Colgate vs. Arkansas
18:15 – Drexel vs. Illinois
18:45 – Utah State vs. Texas Tech
20:00 – Oral Roberts vs. Ohio State
20:30 – Hartford vs. Baylor
21:00 – Georgia Tech vs. Loyola-Chicago
21:30 – Oregon State vs. Tennessee
23:25 – Liberty vs. Oklahoma State
00:10 – Wisconsin vs. North Carolina
00:15 – Cleveland State vs. Houston
00:25 – North Texas vs. Purdue
02:20 – Rutgers vs. Clemson
02:40 – Syracuse vs. San Diego State
02:50 – Morehead State vs. West Virginia
03:00 – Winthrop vs. Villanova

Primera Ronda (II) – Sábado 20 de marzo

17:15 – Georgetown vs. Colorado
17:45 – UNC Greensboro vs. Florida State
18:15 – Eastern Washington vs. Kansas
18:45 – St. Bonaventure vs. LSU
20:00 – Texas Southern / Mount St. Mary’s vs. Michigan
20:30 – UC Santa Barbara vs. Creighton
21:00 – Iona vs. Alabama
21:30 – Wichita State / Drake vs. USC
23:25 – Grand Canyon vs. Iowa
00:10 – Maryland vs. Connecticut
00:15 – Ohio vs. Virginia
00:25 – Missouri vs. Oklahoma
02:20 – Appalachian State / Norfolk State vs. Gonzaga
02:40 – Michigan State / UCLA vs. BYU
02:50 – Abilene Christian vs. Texas
03:00 – VCU vs. Oregon


Análisis por región: SOUTH REGION

#1. Baylor Bears: Sin duda uno de los grandes nombres de la temporada. Su derrota ante Kansas a final de temporada -después de un gran parón de casi un mes por culpa del COVID-19- sembró algunas dudas entre los más escépticos, pero no tardaron en volver a mostrar su mejor versión antes del final de temporada regular. Los equipos de Scott Drew siempre se han caracterizado por estar compuestos por chicos veteranos (muchos llegados vía transfer desde Mid-Majors u otras divisiones), trabajadores y tenaces que se dejan la piel sobre la pista. Este año ya arrancaron con la mala noticia de no poder contar con Tristan Clark por una grave lesión de rodilla, que incluso le hizo retirarse de jugar al baloncesto, pero con su gran rotación de tiradores unida al músculo de algunos hombres interiores y a su fortaleza defensiva han vuelto a demostrar que son capaces de cualquier cosa. El liderazgo de Jared Butler, la muñeca de MaCio Teague, la versatilidad de Mark Vital, los puntos de Adam Flagler desde la segunda unidad, la dirección y acierto de Davion Mitchell… Baylor es un fortín, y pocos podrán detenerles.

⭐ Jugador a seguir: Jared Butler.
👁 Otros jugadores a tener en cuenta: Davion Mitchell y MaCio Teague.
NBA Draft prospects: Jared Butler, ¿Davion Mitchell?, ¿MaCio Teague?

#2. Ohio State Buckeyes: Merecido seed #2 para los Buckeyes, que estuvieron luchando hasta el final por el título de conferencia de la Big Ten pero varios detalles en esta final ante los Fighting Illini hicieron que se decantara al final del lado de los de Champaign. Pese a todo, los Buckeyes llegan al NCAA Tournament con la cabeza bien alta, y Chris Holtmann puede sentirse orgulloso de su equipo. E.J. Liddell ha sido el gran referente del programa este año, aunque quizás se le ha echado en falta algo más de incidencia en estos últimos partidos, teniendo una mayor regularidad Duane Washington como líder ofensivo. Una lástima que Seth Towns no hubiera podido estar al cien por cien esta temporada porque igual los Buckeyes pudieran haber sido si cabe más peligrosos.

⭐ Jugador a seguir: E.J. Liddell.
👁 Otros jugadores a tener en cuenta: Duane Washington y Justice Sueing.
NBA Draft prospects: ¿E.J. Liddell? ¿Duane Washington?

#3. Arkansas Razorbacks: Impresionante trabajo hecho por Eric Musselman esta temporada, haciendo que Arkansas pasase a ser el gran contender de la conferencia después de varios años en mitad de tabla de la SEC, aunque bien es cierto que se han beneficiado de las decepciones de programas como Kentucky, Tennessee o Florida. El gran atractivo del programa este curso ha sido sin duda Moses Moody, jugador de primer año que no ha atraído focos como los grandes freshmen del país pero que se espera que sea importante también en el torneo y en su posterior salto a la NBA. A él hay que sumar un grupo de veteranos que han funcionado muy bien a su alrededor como Justin Smith, Jalen Tate, J.D. Notae o Desi Sills y que proporcionarán mucho trabajo atrás, en el rebote y en el tiro exterior permitiendo tener una profundidad de plantilla importante.

⭐ Jugador a seguir: Moses Moody.
👁 Otros jugadores a tener en cuenta: Justin Smith y Jalen Tate.
NBA Draft prospects: Moses Moody

#4. Purdue Boilermakers: La Big Ten ha sido espectacular -de nuevo- este curso, pero sin duda los Boilermakers han sido una de las sorpresas más positivas del mismo. Pocos esperábamos que acabasen rindiendo a un nivel similar que programas como Iowa u Ohio State, candidatos a todo en la conferencia, e incluso superior a otros programas como Wisconsin, Rutgers o Michigan State. Quizás les ha faltado alguna victoria de mayor mérito más allá de ganar por partida doble a los Buckeyes, pero en general el rendimiento de los de Matt Painter ha sido por encima de lo esperado. Veremos qué tal su eliminatoria ante North Texas, sin duda un partido trampa para ellos. El enorme Trevion Williams -enorme por peso, no tanto por tamaño- es su gran referencia, y ante los Mean Green será sin duda esencial para castigar en la pintura.

⭐ Jugador a seguir: Trevion Williams.
👁 Otros jugadores a tener en cuenta: Sasha Stefanovic y Jaden Ivey.
NBA Draft prospects: –

#5. Villanova Wildcats: Reconozco que para mi ha sido un poco una desilusión acabar viendo a Villanova con un seed #5 en el March Madness, quizás porque personalmente lo veía como uno de los grandes contenders al título al principio de la temporada junto a Baylor y Gonzaga. Su final de temporada fue bastante desastroso -esas derrotas ante St. John’s, Butler o Providence dolieron mucho- y además no han tenido fortuna con la lesión de Collin Gillespie y la no recuperación de Bryan Antoine para este año. Pero no debería ser una excusa, Villanova es un equipo campeón con jugadores como Jeremiah Robinson-Earl, Justin Moore, Jermaine Samuels o Caleb Daniels, y aunque no meten tanto miedo como años atrás no hay que fiarse de ellos ni de su experiencia que el equipo ha amasado en NCAA Tournament anteriores.

⭐ Jugador a seguir: Jeremiah Robinson-Earl.
👁 Otros jugadores a tener en cuenta: Justin Moore y Jermaine Samuels
NBA Draft prospects: Jeremiah Robinson-Earl, ¿Justin Moore?, ¿Collin Gillespie?

#6. Texas Tech Red Raiders: El trabajo de Chris Beard al frente de los Raiders ha vuelto a ser tremendo, sabiendo reinventarse y remodelando la plantilla de nuevo a base de transfers y veteranos de buen nivel para seguir siendo competitivos un año más en una Big 12 que este año ha sido también más dura. Pese a estar lejos de su mejor versión reciente, han crecido en base al liderazgo de Mac McClung, que finalmente pudo jugar este curso y al que se le ha visto mucho más maduro que en su etapa en Georgetown, siendo más que un simple chico highlight. Si bien el otro gran transfer del equipo, Marcus Santos-Silva, fue de más a menos, los Raiders han sabido tirar de más dinamita exterior con Terrence Shannon Jr., Kyler Edwards y Kevin McCullar, que a buen seguro serán los líderes del vestuario la próxima temporada.

⭐ Jugador a seguir: Mac McClung.
👁 Otros jugadores a tener en cuenta: Terrence Shannon y Marcus Santos-Silva.
NBA Draft prospects: ¿Terrence Shannon? ¿Mac McClung?

#7. Florida Gators: No sé si os da la sensación de que cada año que pasa los analistas se preguntan: ¿será éste el año de Florida? Los Gators tenían todo para triunfar este curso con gran parte de su plantel de vuelta, con mucha gente joven con amplio margen de mejora y algún veterano de buen nivel. Pero lo sucedido con Keyontae Johnson en el primer tramo de temporada puso el miedo en el cuerpo, y quizás los chicos no han estado tan finos como se esperaba. Tre Mann se echó el equipo a sus espaldas tras la ausencia de Johnson, firmando una temporada a la altura de las expectativas, pero sigo esperando mucho más de Scottie Lewis, que va camino de convertirse en una de las grandes decepciones Gators de los últimos años. Currantes como Colin Castleton, Anthony Duruji, Tyree Appleby o Noah Locke dan una dimensión diferente a la rotación, aunque algo escasa de talento.

⭐ Jugador a seguir: Tre Mann.
👁 Otros jugadores a tener en cuenta: Colin Castleton y Noah Locke.
NBA Draft prospects: ¿Keyontae Johnson? ¿Tre Mann?

#8. North Carolina Tar Heels: Han sido uno de los grandes protagonistas del declive de las ‘blue bloods‘, pero por fortuna los Tar Heels supieron reaccionar a tiempo y enderezaron su rumbo durante el calendario de la ACC para adquirir su plaza merecida en este NCAA Tournament, algo que finalmente no lograron programas como como Duke o Kentucky. Su seed #8 es desde luego un arma de doble filo para sus rivales, porque los de Chapel Hill han demostrado durante toda la temporada un rendimiento bastante irregular. Garrison Brooks no ha sabido hacerse con el liderazgo del equipo, cuando era pronosticado como ACC Player of the Year, siendo los jóvenes Armando Bacot y Caleb Love los que han acabado tirando del carro, aunque también se esperaba algo más de ambos. El pívot Day’Ron Sharpe ha sido de las sorpresas más agradables de los Tar Heels este año, y no parece que regrese a su año sophomore.

⭐ Jugador a seguir: Armando Bacot
👁 Otros jugadores a tener en cuenta: Caleb Love y Day’Ron Sharpe
NBA Draft prospects: Day’Ron Sharpe, Caleb Love, ¿Armando Bacot? ¿Garrison Brooks? ¿R.J. Davis?

#9. Wisconsin Badgers: Al igual que sucede con los anteriores Tar Heels, el seed de Wisconsin es muy engañoso. Es verdad que su temporada ha ido claramente de más a menos en la Big Ten, con algunas derrotas que se escapan de nuestro conocimiento, pero si llevamos un tiempo siguiendo la competición sabemos del gen guerrero de los Badgers en post-temporada, de su incesante trabajo defensivo y su continuo poderío exterior mostrado por plantillas -generalmente- veteranas. Greg Gard aprendió de uno de los mejores en cuanto a saber moverse en el fango, el mítico Bo Ryan, y sobre sus hombros tiene la pesada carga de intentar superar al maestro. Será el último baile de jugadores como Brad Davison, Nate Reuvers o D’Mitrik Trice, tres pesos pesados del programa estos últimos años. Se avecina renovación a la vista.

⭐ Jugador a seguir: D’Mitrik Trice.
👁 Otros jugadores a tener en cuenta: Micah Potter y Brad Davison.
NBA Draft prospects: –

#10. Virginia Tech Hokies: Pocos apostábamos por una Virginia Tech dando el nivel que ha dado en la ACC, además perdiendo al jugador más talentoso de su plantilla (Landers Nolley) que decidió cambiar de aires. Sus victorias ante Villanova, Virginia, Duke o Clemson les han permitido mantenerse prácticamente todo el año entre los 25 mejores programas del país, y ahora deben refrendar su buen año con un duro enfrentamiento ante Florida. Sin un líder claro, Mike Young ha sabido organizar muy bien a los suyos con roles específicos en la pista, con la versatilidad como punto de apoyo común. Con Keve Aluma como principal productor ofensivo y con un grupo de escuderos exteriores tremendo (Nahiem Alleyne, Hunter Cattoor, Jalen Cone) han demostrado ser capaces de derribar cualquier muro. Además, han recuperado a Tyrece Radford tras sus problemas extradeportivos para dar más madera.

⭐ Jugador a seguir: Keve Aluma.
👁 Otros jugadores a tener en cuenta: Tyrece Radford y Nahiem Alleyne.
NBA Draft prospects: –

#11. Utah State Aggies: Los Aggies entraron sobre la bocina en el Selection Sunday, pero su gran temporada en la Mountain West bien merecía tenerlos presente en la búsqueda del campeonato nacional. Utah State perdió a su gran referencia el pasado año con la graduación de Sam Merrill, pero el pívot portugués Neemias Queta ha cogido su testigo anotador y su liderazgo convirtiéndose en uno de los mejores jugadores interiores del país. La Mountain West ha sido dura este curso, ya que más allá de San Diego State tanto los propios Aggies, los Broncos y los Rams han tenido serias opciones de recibir la invitación. El ex de Virginia Marco Anthony y el interior undersized Justin Bean son las otras dos grandes piezas de los de Logan.

⭐ Jugador a seguir: Neemias Queta.
👁 Otros jugadores a tener en cuenta: Marco Anthony y Justin Bean.
NBA Draft prospects: ¿Neemias Queta?

#12. Winthrop Eagles: 23 victorias en 24 encuentros y un paseo triunfal por el Big South Championship son los registros con los que se presenta Winthrop en este NCAA Tournament, alzándose con su segundo torneo de conferencia consecutivo y con su undécimo viaje al NCAA Tournament de su historia. Pat Kelsey, ex-asistente de Xavier o Wake Forest, ha terminado de afianzarse como el gran rostro de los Eagles estos últimos años, y este verano podría tener grandes ofertas sobre la mesa para ascender a algún programa de mayor envergadura tras realizar la mejor temporada de la historia del programa. Equipo caracterizado por jugar con 4 pequeños en la pista (Chandler Vaudrin, Charles Falden, Micheal Anumba y Adonis Arms/Kyle Zunic) y por dentro con D.J. Burns, quizás el jugador más conocido por ser ex de la universidad de Tennessee y en su día top 100 de su clase. Aunque el líder en pista es el veterano Chandler Vaudrin, un base de más de dos metros que además de dirigir es capaz de rebotear a muy alto nivel y hacer de líder anotador.

⭐ Jugador a seguir: Chandler Vaudrin.
👁 Otros jugadores a tener en cuenta: D.J. Burns y Adonis Arms.
NBA Draft prospects: –

#13. North Texas Mean Green: La C-USA ha sido una bomba esta temporada que finalmente… explotó. La Western Kentucky de Rick Stansbury partía como gran favorita para alzarse con la conferencia tras un gran año en lo colectivo y teniendo al jugador más determinante de la conferencia (Charles Bassey), pero en esta competición puede pasar cualquier cosa, y aquí hay un claro ejemplo. Primer título de la C-USA para North Texas en su palmarés tras vencer a los Hiltoppers en la prórroga, y primer acceso al NCAA Tournament en más de diez años. En cuatro años en el programa, Grant McCasland ha sumado al palmarés de la universidad un campeonato de conferencia y un título del CBI (2018), y este March Madness es un premio más que merecido. El veterano base Javion Hamlet, héroe ante Western Kentucky, es el gran referente de los Mean Green, y de su rendimiento dependerá el futuro del equipo en este Big Dance.

⭐ Jugador a seguir: Javion Hamlet.
👁 Otros jugadores a tener en cuenta: James Reese y Zach Simmons.
NBA Draft prospects: –

#14. Colgate Raiders: Los Raiders se convirtieron en el enemigo público número uno de algunos aficionados españoles tras dejar fuera a la Loyola (MD) de Santi Aldama, Golden Dike y Alonso Faure, pero hay que ser realista y darle la merecida felicitación y pase a Colgate por otra enorme temporada en la Patriot League. Este año solo han perdido un partido -y por solo dos puntos- en una temporada muy difícil en la conferencia, ya que recordemos que arrancaron su temporada en 2021 para mantener la seguridad de los estudiantes-atletas de la misma por el COVID-19. El base Jordan Burns es el gran portento ofensivo de Colgate, pero además de él cuentan con un conjunto de jugadores que dan un gran recital de tiro exterior capaces de hacer mucho daño a cualquier equipo (Nelly Cummings, Jack Ferguson o Tucker Richardson), y ojo con cómo se lo puede hacer pasar a un equipo como Arkansas.

⭐ Jugador a seguir: Jordan Burns.
👁 Otros jugadores a tener en cuenta: Jack Ferguson y Tucker Richardson.
NBA Draft prospects: –

#15. Oral Roberts Golden Eagles: En una Summit League tremendamente competitiva este año, los Eagles han sacado pecho venciendo a dos de los favoritos por el billete al Madness -South Dakota State en semifinales y a North Dakota State en la gran final- llegando con los ánimos por las nubes. Oral Roberts acabó también con el monopolio de Jackrabbits y Bison en los últimos años en la conferencia, con todo merecimiento dicho sea de paso. El equipo de Tulsa accede así al torneo por primera vez desde sus tres apariciones consecutivas entre 2006 y 2008, con jugadores como Caleb Green o Moses Ehambe. Con Paul Mills al frente, ex-mano derecha de Scott Drew en Baylor, los Golden Eagles no tienen nada que perder en este NCAA Tournament, tratando de dar la sorpresa de manos de los versátiles anotadores Max Abmas y Kevin Obanor. El primero es un escolta de segundo año con una facilidad tremenda para buscar el aro y el segundo es su principal referencia en la pintura, un interior muy móvil al que le gusta también lanzar desde larga distancia.

⭐ Jugador a seguir: Max Abmas.
👁 Otros jugadores a tener en cuenta: Kevin Obanor y Kareem Thompson.
NBA Draft prospects: –

#16. Hartford Hawks: En uno de los America East Tournament más extraños que se recuerdan, tras caer los dos grandes favoritos en rondas previas y sabiendo del favoritismo de Vermont estas últimas temporadas, quienes finalmente obtuvieron el pase automático y el campeonato de conferencia no podía ser otro que un programa que pocos esperábamos. Esa fortuna acabó del lado de los Hawks, que noquearon a UMass-Lowell en la final del torneo gracias a un gran trabajo defensivo y avanzaron por primera vez en su historia al NCAA Tournament. En principio no se espera que tengan un papel muy relevante en este Madness, pero tampoco tienen nada que perder. El veterano Traci Carter es el gran catalizador del juego de estos Hawks, girando todo el juego en torno a él. Con Moses Flowers -gran esperanza del programa en próximos años- lesionado desde diciembre, serán Austin Williams, Hunter Marks y el checo Miroslav Stafl quienes deban asumir galones ofensivos junto al citado Carter.

⭐ Jugador a seguir: Traci Carter.
👁 Otros jugadores a tener en cuenta: Austin Williams y Miroslav Stafl.
NBA Draft prospects: –


Análisis por región: WEST REGION

#1. Gonzaga Bulldogs: Uno de los grandes referentes de toda la nación gracias a su combinación de experiencia, talento joven, poder ofensivo y una extensa rotación de plantilla con muchos jugadores de nivel. Como en años anteriores los de Mark Few han arrasado en la WCC, y con un non-conference mucho más corto por haber estado un par de semanas confinados de manera obligatoria. Pese a ello, han sacado buenas victorias ante conjuntos como Kansas, Iowa, West Virginia o Virginia. La columna vertebral del equipo la conforman esencialmente cinco jugadores: el enorme tirador Corey Kispert -ojo a su stock de cara al NBA Draft- el base Jalen Suggs, una de las grandes sensaciones del año pese a diluirse un poco en este final de temporada que va camino de ser Top 5 e el próximo NBA Draft; el versátil glue-guy francés Joel Ayayi; el incansable interior y anotador Drew Timme y el base Andrew Nembhard desde la segunda línea. Además, minutos de rotación importantes también para el versátil alero Anton Watson y para el veterano base anotador Aaron Cook. Todo lo que no sea alcanzar la Final Four será un fracaso estrepitoso para los Zags.

⭐ Jugador a seguir: Jalen Suggs.
👁 Otros jugadores a tener en cuenta: Corey Kispert y Drew Timme.
NBA Draft prospects: Jalen Suggs, Corey Kispert, ¿Joel Ayayi?, ¿Andrew Nembhard?

#2. Iowa Hawkeyes: Los Hawkeyes son el equipo de Luka Garza y Luka Garza hace grande a los Hawkeyes, un binomio que pondrá su fin al finalizar esta temporada con la graduación del veterano pívot tras acaparar innumerables reconocimientos individuales. Pero antes, Garza buscará un último baile para marcharse del college basketball con buen sabor de boca. La muñeca de Jordan Bohannon llega en el mejor momento de la temporada, lo mismo que un Joe Wieskamp que también está haciendo una temporada atroz desde más allá de la línea exterior. Y además Fran McCaffery ha podido presumir de rotación con hombres de gran valor como C.J. Fredrick, Keegan Murray o sus dos hijos (Patrick y Connor). Iowa tiene mucho talento, pero ha demostrado que físicamente van muy justos, y eso les ha costado más de un partido vital esta temporada -hola Indiana Hoosiers. Aún sin la dependencia de Garza, los Hawkeyes tienen un plantel sólido para hacer frente a cualquier rival, la clave será si logran no depender de sus tiradores.

⭐ Jugador a seguir: Luka Garza.
👁 Otros jugadores a tener en cuenta: Joe Wieskamp y Jordan Bohannon.
NBA Draft prospects: Luka Garza y Joe Wieskamp.

#3. Kansas Jayhawks: De ser un programa que se cayó del AP Top 25 hace no muchas semanas -lloviéndoles palos por todas partes- a ser seed #3 del NCAA Tournament jugando únicamente un partido en su torneo de conferencia. El cambio de Kansas ha sido brutal desde hace mes y medio, y desde principios de febrero solo han perdido ante Texas por tres puntos, y derrotando por el camino a Baylor, Texas Tech u Oklahoma State. La juventud de Christian Braun y Jalen Wilson -no jugará este primer partido, por cierto- han cambiado un poco la cara al equipo este año, con Ochai Agbaji como principal productor ofensivo. Esperaba quizás algo más de Marcus Garrett este año, más entrando en su año senior, y David McCormack se ha convertido en una versión ligeramente inferior a Udoka Azubuike a nivel de producción. Año irregular en Lawrence, pese a ese seed, pero veremos qué cara muestran en este NCAA Tournament.

⭐ Jugador a seguir: Ochai Agbaji.
👁 Otros jugadores a tener en cuenta: Jalen Wilson y David McCormack.
NBA Draft prospects: ¿Ochai Agbaji? ¿Marcus Garrett?

#4. Virginia Cavaliers: Son los últimos campeones nacionales, aunque aquél campeonato de 2019 se ve tan atrás ya en el tiempo… Desde entonces han cambiado bastante las cosas por Charlottesville, y si bien los de Tony Bennett siguen siendo uno de los mejores equipos del país -mención honorable para su fortín defensivo- ya no dan tanto miedo como antes. Parecía que iban a salir reforzados de una decepcionante ACC, pero varias derrotas a final de temporada unida a una eliminación inesperada ante Georgia Tech han hecho que los fantasmas de 2018 vuelvan a aparecer. Sam Hauser y Jay Huff lideran una plantilla falta de un líder claro sobre la pista, y Kihei Clark tampoco ha convencido esta temporada. Dudas en Virginia, pero nunca infravalores a un equipo campeón.

⭐ Jugador a seguir: Sam Hauser.
👁 Otros jugadores a tener en cuenta: Jay Huff y Kihei Clark.
NBA Draft prospects: ¿Sam Hauser?

#5. Creighton Bluejays: Los Bluejays han sido los principales favoritos a la Big East en este último tramo de temporada viendo el harakiri que se había propinado Villanova en los últimos partidos, aunque al final fueron los de Nebraska los que dejaron escapar una ocasión única para ser seed #3 o #4 en este torneo tras sorprenderles Georgetown en un partido para olvidar. Se ha echado en falta una mayor implicación de Marcus Zegarowski en este final de temporada, y junto con algún tema extradeportivo reciente yo creo que les ha pasado factura. Eso sí, muchos secundarios de lujo que pueden decantar la balanza en los partidos: Denzel Mahoney, Mitch Ballock, Christian Bishop o Damien Jefferson. Si Zegarowski está fino y el tiro exterior no se resiente, Creighton es equipo de bien entrado el torneo. De momento, les espera un rival incómodo como es la UC Santa Barbara de Robinson Idehen.

⭐ Jugador a seguir: Marcus Zegarowski.
👁 Otros jugadores a tener en cuenta: Mitch Ballock y Denzel Mahoney.
NBA Draft prospects: ¿Marcus Zegarowski?

#6. USC Trojans: Sólo del buen hacer de Evan Mobley no podía vivir USC, y la temporada se les acabó haciendo más larga de lo esperado. Pocas inconformidades se le puede hacer al pívot, que cumplirá los pronósticos y con toda seguridad será top 3 del próximo NBA Draft, pero a los Trojans se les ha visto faltos de efectivo en este final de temporada donde han cedido más victorias de la cuenta. El gran tirador Tahj Eaddy y el trabajo sucio bajo aros de Isaiah Mobley es de lo poco más salvable de los californianos, donde Wichita State o Drake serán dos retos muy a tener cuenta en esta Primera Ronda.

⭐ Jugador a seguir: Evan Mobley.
👁 Otros jugadores a tener en cuenta: Tahj Eaddy e Isaiah Mobley.
NBA Draft prospects: Evan Mobley.

#7. Oregon Ducks: Los parones por protocolo COVID-19 no les permitieron ser tan sólidos como de costumbre, pero pocas dudas hay de que los Ducks han sido el conjunto más regular de la PAC-12, más allá de que la conferencia siga en un peligroso declive de talento estos últimos años. Dana Altman tiene un touch especial para hacer a cada equipo suyo brutalmente competitivo cada temporada, y pese a las bajas ha sabido dar el relevo a Eugene Omoruyi y los dominicanos Chris Duarte y L.J. Figueroa para liderar la escuadra al campeonato regular de conferencia y a un NCAA Tournament más en su palmarés. Además, con Will Richardson ya plenamente recuperado añaden una dimensión más a su potencial ofensivo.

⭐ Jugador a seguir: Chris Duarte.
👁 Otros jugadores a tener en cuenta: Eugene Omoruyi y L.J. Figueroa.
NBA Draft prospects: ¿Chris Duarte? ¿N’Faly Dante?

#8. Oklahoma Sooners: Han cuajado una temporada fantástica sin que muchos lo esperasen, todo hay que decirlo, pero el calendario de la Big 12 se les ha hecho tremendamente largo, terminando la temporada con 5 derrotas en sus últimos 6 partidos. Pese a todo, ante ellos han hincado la rodilla conjuntos como Texas, Kansas, Alabama o West Virginia, por lo que pese a llegar a este torneo con este seed #8 son un programa nada sencillo de superar. El veterano base Austin Reaves se ha erigido como gran líder del equipo, con un Brady Manek que también ofrece grandes dosis de versatilidad ofensiva y un De’Vion Harmon que -pese a que no termina de explotar como debiera- es tan peligroso como irregular. No se está hablando mucho de ellos pero… ojo con los Sooners.

⭐ Jugador a seguir: Austin Reaves.
👁 Otros jugadores a tener en cuenta: Brady Manek y De’Vion Harmon.
NBA Draft prospects: –

#9. Missouri Tigers: Curiosamente, la temporada de Mizzou se me asemeja bastante a la de los recién citados Sooners. En el caso de los de Cuonzo Martin, aprovecharon su gran momento en la SEC ante la pasividad de equipos como Kentucky, Florida o Tennessee para colarse como grandes referentes de la conferencia junto a Alabama, sumando algunos triunfos de mucho nivel como ante Illinois, Oregon, Tennessee o la propia Alabama. Pero con el paso del calendario de conferencia el globo se fue poco a poco rajando hasta que acabaron desapareciendo del Top 25, terminando la campaña con 6 derrotas en los últimos 9 partidos de competición. Son una plantilla veterana, y eso juega a su favor en este NCAA Tournament, con los menudos Dru Smith y Xavier Pinson como principales referentes ofensivos.

⭐ Jugador a seguir: Dru Smith
👁 Otros jugadores a tener en cuenta: Xavier Pinson y Jeremiah Tilmon.
NBA Draft prospects: –

#10. VCU Rams: La A-10 fue una conferencia muy divertida de seguir este año, y aunque solo han entrado dos miembros en este NCAA Tournament bien podrían haber sido invitados más (de momento Saint Louis está en lista de espera). Los Rams no han tenido victorias de mucho cartel este curso, pero su regularidad en la conferencia les fue recompensada con un at-large. Una lástima esa mala primera parte ante St. Bonaventure en la gran final del torneo de conferencia. VCU no funciona sin Nah’Shon ‘Bones‘ Hyland imprimiendo su talento anotador en la pista. Esta temporada se cumplen diez años de su espectacular Madness de 2011, y no me importaría que repitiesen candidatura a cinderella del torneo.

⭐ Jugador a seguir: Nah’Shon Hyland.
👁 Otros jugadores a tener en cuenta: Vince Williams y Adrian Baldwin.
NBA Draft prospects: –

#11 (1). Drake Bulldogs: Fueron una de las grandes incógnitas en este pasado Selection Sunday. Han mantenido durante todo el año un intenso pulso en la MVC con la universidad de Loyola-Chicago, apareciendo incluso varias semanas en el AP Top 25, pero finalmente el Arch Madness dio el pase automático al torneo a los Ramblers. Los Bulldogs han hecho un gran año, con 25 victorias en 29 partidos, pero no parecía muy prudente incluir un segundo miembro de la MVC en el torneo final, entrando prácticamente en el descuento. Sin dos de sus mejores jugadores lesionados, ShanQuan Hemphill y Roman Penn, Drake tendrá que seguir apostando por el talento exterior de Joseph Yesufu, D.J. Wilkins, Garrett Sturtz o Darnell Brodie, con Tremell Murphy como principal referencia por dentro.

⭐ Jugador a seguir: Joseph Yesufu.
👁 Otros jugadores a tener en cuenta: D.J. Wilkins y Garrett Sturtz.
NBA Draft prospects: –

#11 (2). Wichita State Shockers: Los Bulldogs se jugarán su entrada definitiva en el cuadro de 64 equipos ante otro gran hueso como Wichita State, otro histórico de los NCAA Tournament recientes, en el First Four. La entrada de los Shockers estuvo también en entredicho hasta el último momento sobre si quizás ellos o Memphis merecían entrar en el Big Dance. Los de Kansas se alzaron con el campeonato regular de la American y han sido uno de los tres únicos equipos en hacer hincar la rodilla a Houston esta temporada, dos méritos que decantaron la balanza a su favor. Tyson Etienne y el ex-UConn Alterique Gilbert serán los encargados de hacernos vibrar de nuevo con Wichita State en el March Madness.

⭐ Jugador a seguir: Tyson Etienne.
👁 Otros jugadores a tener en cuenta: Alterique Gilbert y Dexter Dennis.
NBA Draft prospects: –

#12. UC Santa Barbara Gauchos: El dominio perpetuo de UC Irvine en la Big West terminó esta temporada. Los Anteaters no han dominado -ni ha tenido un equipo tan potente como en campañas anteriores- la conferencia en esta edición de 2021 pese a cosechar una buena temporada en cuanto a números, acabando la gloria en manos de los Gauchos de nuestro compatriota Robinson Idehen, clave desde la segunda unidad todo el año. Es el primer viaje de los Gauchos al March Madness desde 2011. El equipo gira sobre todo en torno a dos jugadores veteranos: el base JaQuori McLaughlin y el interior malí Amadou Sow, principales referentes por fuera y por dentro, respectivamente. El resto del bloque está fuertemente definido con los exteriores Miles Norris, Ajare Sanni, Devearl Ramsey y Josh Pierre-Louis, que además de apoyar defensivamente son tres tiradores exteriores, y por dentro con el navarro Robinson Idehen que aporta mucho trabajo a base de rebote e intimidación.

⭐ Jugador a seguir: JaQuori McLaughlin.
👁 Otros jugadores a tener en cuenta: Amadou Sow y Ajare Sanni.
NBA Draft prospects: –

#13. Ohio Bobcats: No han sido nunca los grandes favoritos en la MAC, pero los torneos de conferencia dictan sentencia para bien y para mal, y en este caso los Bobcats estuvieron mucho más acertados y serenos que Toledo o Buffalo, los dos grandes favoritos a principio de temporada para entrar al NCAA Tournament. Como punto positivo, con la entrada de Ohio nos permitimos poder disfrutar una vez más con Jason Preston, uno de los mejores -y más completos- bases de las Mid-Majors, un jugador muy versátil y complicado de defender que será todo un reto para la universidad de Virginia. Cruzamos los dedos para poder verle un último año en la NCAA.

⭐ Jugador a seguir: Jason Preston.
👁 Otros jugadores a tener en cuenta: Dwight Wilson y Ben Vander Plas.
NBA Draft prospects: –

#14. Eastern Washington Eagles: Los Eagles nos privaron de poder ver a un jugador español más en este NCAA Tournament después de confirmar su campeonato de la Big Sky ante la Montana State de Borja Fernández, a la que vencieron con todo merecimiento después de salir muy enchufados al partido y saber aguantar los envites de los Bobcats en la segunda mitad. Una gran alegría para los de Shantay Legans, que habían perdido las finales de 2018 y 2019 ante la universidad de Montana y por fin ven refrendado su esfuerzo, accediendo por primera vez al NCAA Tournament desde 2015. Equipo muy versátil ofensivamente con un perímetro que puede hacer mucho daño, aunque su gran referencia ofensiva es -curiosamente- su única referencia interior, Tanner Groves, buen finalizador, un gran reboteador y que además puede ayudar en el tiro exterior. Si además jugadores como Tyler Robertson, Jacob Davidson o Kim Aiken tienen el día desde la línea de tres, pueden dar más de un susto en este torneo.

⭐ Jugador a seguir: Tanner Groves.
👁 Otros jugadores a tener en cuenta: Tyler Robertson y Kim Aiken.
NBA Draft prospects: –

#15. Grand Canyon Antelopes: La WAC había sido terreno casi inexpugnable de New Mexico State estos últimos años, y este año los Lopes pueden presumir de acabar con ese reinado y entrar por primera vez en su historia en el NCAA Tournament  (al menos en Division I). Alguna victoria de prestigio como ante Nevada, haciéndole sudar la gota gorda a Arizona State o San Francisco, rachas de 9 victorias consecutivas durante el año… Pese a lo humilde de su conferencia se han ganado a pulso su entrada en el torneo tras despuntar también en el WAC Tournament, teniendo los Iowa Hawkeyes un bonito reto con ellos en Primera Ronda. Un programa liderado, por cierto, por dos interiores europeos que sin duda encontrarán acomodo en el viejo continente la próxima temporada: el danés Asbjorn Midtgaard y el italiano Alessandro Lever.

⭐ Jugador a seguir: Asbjorn Midtgaard.
👁 Otros jugadores a tener en cuenta: Alessandro Lever y Jovan Blacksher.
NBA Draft prospects: –

#16 (1). Appalachian State Mountaineers: Pues al final ni Texas State, ni Georgia State, ni Coastal Carolina, ni Louisiana. Los Mountaineers sorprendieron a propios y extraños y sumaron una histórica clasificación al NCAA Tournament alzándose con la Sun Belt contra todo pronóstico. Un equipo que venía sumando 6 derrotas en 7 partidos poco antes de iniciar el torneo de conferencia y que solo había sumado 2 presencias en su historia en el NCAA Tournament, la última en el año 2000. Marzo, amigos, que como cada año no perdona ni el mínimo descuido, es ganar o irse a casa de vacío. Los Mountaineers quizás no sean el mejor equipo Mid-Major de este lado cuadro, pero peleará como el que más para hacerse notar. Lo hará de manos de sus cuatro grandes talentos: los exteriores Justin Forrest, Adrian Delph, Michael Almonacy y Donovan Gregory, cuatro pequeños jugadores que hacen del tiro y la penetración sus grandes virtudes, y que en un día donde todo les salga de cara pueden dar más de un susto importante.

⭐ Jugador a seguir: Adrian Delph.
👁 Otros jugadores a tener en cuenta: Michael Almonacy y Justin Forrest.
NBA Draft prospects: –

#16 (2). Norfolk State Spartans: La MEAC vuelve a colar a los Spartans como su representante en este NCAA Tournament. Es el segundo viaje al Big Dance de Norfolk State, y en el primero (2012) ya dieron una de las campanadas más sonadas del mismo tras derrotar contra pronóstico a la Missouri de Marcus Denmon, Kim English o Phil Pressey, con Kyle O’Quinn como gran estrella. Este año no tienen un plantel tan talentoso, y encima tendrán que jugar First Four frente a Appalachian State para ganarse el premio de enfrentarse ante Gonzaga, pero pondrán toda la carne en el asador sin ninguna duda.

⭐ Jugador a seguir: Devante Carter.
👁 Otros jugadores a tener en cuenta: Joe Bryant y Jalen Hawkins.
NBA Draft prospects: –


Análisis por región: EAST REGION

#1. Michigan Wolverines: El gran sueño americano de Juwan Howard se hace realidad. Pocas cosas reconfortan más a un entrenador universitario que hacer grande a tu alma mater, siendo además uno de los programas deportivos universitarios más laureados del país, y con una experiencia en los banquillos bastante escasa. Pero al César lo que es del César, porque con todo merecimiento ha llevado a los Wolverines a cotas que nadie esperaba a principios de temporada, y lo ha hecho tras perder a jugadores del calibre de Zavier Simpson o Jon Teske, transformando a Isaiah Livers y Franz Wagner en dos de sus grandes estandartes sobre la pista, haciendo de un semi-desconocido Hunter Dickinson uno de los mejores freshmen del país y conformando un gran trabajo en el aspecto táctico y defensivo. Y, no lo olvidemos, en la conferencia más dura de toda la nación. Michigan es un bloque temible (veremos si Isaiah Livers finalmente juega), pero hay que temerlos con razón. La Final Four debe ser destino obligado para ellos.

⭐ Jugador a seguir: Hunter Dickinson.
👁 Otros jugadores a tener en cuenta: Isaiah Livers y Franz Wagner.
NBA Draft prospects: Hunter Dickinson y Franz Wagner.

#2. Alabama Crimson Tide: Primero se fue Collin Sexton y la pasada temporada fue Kira Lewis Jr., pero pese a las importantes bajas la universidad de Alabama ha sabido reinventarse y ya no solo formar un bloque competitivo para una dura conferencia como la SEC, sino incluso para dominarla como ha hecho este año contra pronóstico. Pese a que esperábamos que John Petty se alzase definitivamente con el liderazgo del equipo, éste ha ido a manos del ‘glue-guy’ Herb Jones que fue nombrado recientemente mejor jugador de la conferencia este año, y también del joven escolta Jaden Shackelford, que ha heredado la constancia anotadora de sus predecesores Sexton y Lewis. Si además sumamos el resurgir de Jahvon Quinerly tras su tortuoso paso por Villanova, el descaro de Josh Primo -a ver en qué queda su lesión- y el trabajo de veteranos como Alex Reese o Jordan Bruner, Alabama tiene una señora plantilla con un señor técnico como Nate Oats. No sé qué pensarán los grandes programas nacionales, pero yo no querría encontrármelos en Sweet 16 o Elite 8.

⭐ Jugador a seguir: Herb Jones.
👁 Otros jugadores a tener en cuenta: Jaden Shackelford y John Petty.
NBA Draft prospects: Jaden Shackelford, ¿Herb Jones?, ¿Josh Primo?, ¿John Petty?

#3. Texas Longhorns: Sus victorias ante Kansas, North Carolina o West Virginia les hicieron colarse entre el Top 10 nacional durante varias semanas, pero la exigencia del calendario de la Big 12 les acabó pasando factura a principios de año. Sin embargo, los Longhorns volvieron a levantarse justo a tiempo para acabar la temporada a lo grande con seis victorias consecutivas -una de ellas beneficiado por el positivo en Kansas del torneo de conferencia, todo sea dicho- y acabando con Cade Cunningham y compañía en la gran final de la Big 12. Shaka Smart tiene ante sí la gran oportunidad de brillar por fin con los Longhorns, por merecimiento propio tras esta dura temporada y con una plantilla carga de talento joven (Greg Brown o Kai Jones) y veterano (Matt Coleman, Courtney Ramey, Jericho Sims o Andrew Jones). Es el momento de que los Longhorns vuelvan a reivindicarse como el histórico programa deportivo que son.

⭐ Jugador a seguir: Matt Coleman.
👁 Otros jugadores a tener en cuenta: Andrew Jones y Greg Brown.
NBA Draft prospects: Greg Brown, Kai Jones, ¿Andrew Jones?, ¿Jericho Sims?

#4. Florida State Seminoles: Los Seminoles se mueven como pez en el agua en post-temporada, lo han demostrado estos últimos años. Leonard Hamilton imprime una velocidad y un extra de competitividad en estos encuentros de ‘win or go home‘ que les hacen ser un rival temible, y será interesante ver su rendimiento después de cierta irregularidad en la ACC estas últimas semanas. Scottie Barnes es la gran perla del equipo este año, partiendo como sexto hombre, pero el grupo mantiene una dosis de veteranía y experiencia característicos de los equipos de Hamilton, con currantes de la talla de M.J. Walker, RaiQuan Gray o el suizo Anthony Polite. No parecen tan temibles como años atrás, pero hay que tenerlos siempre en cuenta para optar por un puesto en Final Four.

⭐ Jugador a seguir: Scottie Barnes.
👁 Otros jugadores a tener en cuenta: M.J. Walker y RaiQuan Gray.
NBA Draft prospects: Scottie Barnes

#5. Colorado Buffaloes: La irregularidad reinante en la PAC-12 permitió a los Buffaloes hacerse un hueco entre los favoritos de la conferencia, con una temporada de menos a más donde solo -y nada menos que- la derrota en la final del torneo de la conferencia ante Oregon State empaña el fantástico final de temporada de los de Boulder. El juego de los Buffaloes se asienta en el liderazgo de su base McKinley Wright, veteranísimo curtido en mil batallas capaz de hacer un poco de todo en la pista pese a sus escasos 183 centímetros, y que es el gran líder anotador del equipo. Los también veteranos D’Shawn Schwartz, Jeriah Horne, Eli Parquet y Evan Battey forman el gran séquito de Wright sobre la pista, tres trabajadores natos, muy buenos reboteadores y amenazas ofensivas. Su solidez defensiva y trabajo en el rebote marcarán el futuro de su eliminatoria ante Georgetown, un ‘dark horse‘ en potencia.

⭐ Jugador a seguir: McKinley Wright.
👁 Otros jugadores a tener en cuenta: Jeriah Horne y Evan Battey.
NBA Draft prospects: ¿McKinley Wright?

#6. BYU Cougars: Siempre ha sido el tercero en discordia en la WCC. La universidad de Saint Mary’s ha sido el eterno rival de Gonzaga en la conferencia, pero con la llegada reciente de los Cougars se han establecido como el gran rival por tumbar las expectativas de los Bulldogs. La decadencia de los californianos estos dos últimos años ha hecho crecer a Brigham Young, pero nada pudieron hacer ante el talento de los de Spokane un año más. De la mano de transfers como Matt Haarms, Brandon Averette o Alex Barcello los Cougars han encontrado cierta estabilidad en su juego, y con un enorme (igual excesivo) seed pueden dar más de una sorpresa en el torneo, aunque primero deberán esperar rival de la eliminatoria de First Four más apasionante de este año.

⭐ Jugador a seguir: Alex Barcello.
👁 Otros jugadores a tener en cuenta: Matt Haarms y Brandon Averette.
NBA Draft prospects: –

#7. Connecticut Huskies: Cinco años después los Huskies regresan (al fin) a un NCAA Tournament, y lo hacen además el año en que han (re)debutado en la Big East, la conferencia donde han cosechado todos sus éxitos en baloncesto universitario. Lo hacen sin desplegar su mejor juego, batallando eternamente con problemas de lesiones en su plantilla, y sin ser de los mejores programas de la conferencia. La gran incógnita será el estado de forma en el que llegue su gran estrella, James Bouknight, que pese a estar recuperado de su lesión no ha terminado la temporada en su mejor versión. Tyrese Martin y R.J. Cole deberán de multiplicarse nuevamente para que los de Dan Hurley vuelvan a saborear el triunfo en un Big Dance.

⭐ Jugador a seguir: James Bouknight.
👁 Otros jugadores a tener en cuenta: Tyrese Martin y R.J. Cole.
NBA Draft prospects: James Bouknight.

#8. LSU Tigers: Han ido siempre a contracorriente pese a no ser uno de los favoritos a estar en la zona alta de la conferencia, pero están en el Madness por motivos propios. Pese a las bajas de consideración para esta temporada, han hecho una temporada de menos a más acabando Trendon Watford en un momento de forma tremendo y con el habitual trabajo excelso de Darius Days y Ja’Vonte Smart. Pero la temporada de Louisiana State no se explica sin el descomunal rendimiento dado por el novato Cam Thomas, uno de los grandes líderes anotadores de la nación con sus 22.6 puntos por encuentro, y por seguro uno de los mayores talentos anotadores puros del próximo NBA Draft 2021. Por cierto, Shareef O’Neal -el hijísimo- no jugará lo que resta de temporada por lesión, habiendo participado en solo 10 partidos esta temporada.

⭐ Jugador a seguir: Cam Thomas.
👁 Otros jugadores a tener en cuenta: Trendon Watford y Ja’Vonte Smart.
NBA Draft prospects: Cam Thomas, Trendon Watford, ¿Ja’Vonte Smart?

#9. St. Bonaventure Bonnies: Campeones de temporada regular, campeones del disputado torneo de conferencia de la A-10 y 16 victorias en 20 partidos esta temporada. No son uno de los equipos más laureados del país, y mucha gente desconoce de su existencia, pero los Bonnies llegan al torneo con hambre de sorpresas. Los de Mark Schmidt juegan habitualmente con una rotación de jugadores muy corta, de ritmos altos y de gran versatilidad ofensiva. El típico equipo que si tiene el día acertado de cara al aro es capaz de pintarle la cara a cualquier programa de este torneo. Para que nos hagamos una idea, su habitual quinteto titular ha sobrepasado los 10 puntos de media por encuentro esta temporada. El base Kyle Lofton es su gran referente, un jugador con carácter, intenso en defensa y con una facilidad pasmosa para anotar.

⭐ Jugador a seguir: Kyle Lofton.
👁 Otros jugadores a tener en cuenta: Jaren Holmes y Jalen Adaway.
NBA Draft prospects: –

#10. Maryland Terrapins: Los de Mark Turgeon son unos habituales a la hora de dar la campanada en la Big Ten y de dar cera a sus rivales en el NCAA Tournament. Este año les ha costado clasificarse más de la cuenta -como era previsto- después de lo complicada que iba a ser la temporada para ellos después de la graduación de Anthony Cowan y la marcha hacia la NBA de Jalen Smith. Sus lugartenientes la pasada temporada, Aaron Wiggins, Darryl Morsell y Eric Ayala, se han encargado de liderar a los de College Park este curso, aunque yo tenía esperanzas puestas en Jairus Hamilton y el enorme pívot Chol Marial. UConn será un rival muy duro para lidiar en Primera Ronda, y cualquiera de los dos equipos puede ganar.

⭐ Jugador a seguir: Aaron Wiggins.
👁 Otros jugadores a tener en cuenta: Darryl Morsell y Eric Ayala.
NBA Draft prospects: –

#11 (1). Michigan State Spartans: Los Spartans han escapado de las garras del NIT en el último suspiro. Los de Tom Izzo han hecho una temporada para olvidar, las cosas como son, y solo victorias inesperadas ante los número 2 del país (Michigan), número 4 (Ohio State) y número 5 (Illinois) en las últimas semanas de competición le permitieron acceder con lo puesto a este March Madness. En general la decepción es mayúscula en un equipo no tan talentoso como años anteriores, pero esperábamos algo más de incidencia de hombres como Josh Langford, Joey Hauser o Rocket Watts, siendo únicamente Aaron Henry quien ha tenido que multiplicarse para sacar -muchas veces él solo- los partidos. Han hecho lo más complicado, ahora les toca mantenerse.

⭐ Jugador a seguir: Aaron Henry.
👁 Otros jugadores a tener en cuenta: Josh Langford y Joey Hauser.
NBA Draft prospects: ¿Aaron Henry?

#11 (2). UCLA Bruins: UCLA siempre fue el gran favorito en todas las quinielas para alzarse con la PAC-12, aún conociendo la competitividad y regularidad de Oregon o la aportación inmediata de Evan Mobley en USC, pero todo se torció a principio de temporada con la lesión de su mejor jugador para todo el curso, Chris Smith. Desde entonces, los de Mick Cronin han ido un poco dando bandazos durante la temporada, con un equipo que sigue siendo joven y con capacidad de progresión pero con ciertos signos de estancamiento en algunos jugadores. El ex-Kentucky Johnny Juzang se alza como su mayor amenaza anotadora, aunque la versatilidad de Jaime Jaquez, la templanza en la dirección de Tyger Campbell y el trabajo por dentro de Cody Riley son claves para el conjunto. Tendremos un duelo muy bonito ante Michigan State, dos de los grandes históricos donde solo uno podrá avanzar al cuadro definitivo de 64 equipos.

⭐ Jugador a seguir: Johnny Juzang.
👁 Otros jugadores a tener en cuenta: Tyger Campbell y Jaime Jaquez.
NBA Draft prospects: Chris Smith, ¿Tyger Campbell?, ¿Jaime Jaquez?, ¿Johnny Juzang?

#12. Georgetown Hoyas: Los míticos Hoyas de Georgetown han protagonizado una de las grandes historias del baloncesto colegial esta temporada. Los de Patrick Ewing fueron pronosticados como el peor equipo de la conferencia durante el mes de noviembre, antes de empezar la temporada, y los de D.C. han respondido a sus detractores alzándose contra todo pronóstico con el campeonato de la Big East y accediendo a un NCAA Tournament donde hace tiempo se les echaba en falta. Su temporada no ha sido buena (13 victorias por 12 derrotas), es una realidad, pero la magia del baloncesto universitario propició que estuvieran dentro. Hora de Ewing para redimirse.

⭐ Jugador a seguir: Jahvon Blair.
👁 Otros jugadores a tener en cuenta: Jamorko Pickett y Qudus Wahab.
NBA Draft prospects: –

#13. UNC Greensboro Spartans: A los aficionados españoles nos suena muy recientemente la universidad de UNC Greensboro, hogar del escolta Francis Alonso durante cuatro años antes de emprender su aventura profesional por el baloncesto nacional. Y es que el equipo de North Carolina volverá a pisar el March Madness desde su etapa con Francis, con el ex-Tar Heel Wes Miller aún como entrenador del banquillo Spartan y con toda una estrella en el programa -que ya era estrella emergente cuando Francis era veterano- como Isaiah Miller. Con 21 victorias esta temporada y con el título regular de conferencia bajo el brazo, los Spartans no dieron pie a la sorpresa en ningún momento, partiendo como una interesante cinderella en esta edición de 2021. Más allá de Miller, dos veces Player of the Year de la conferencia y referencia absoluta del programa, los Spartans cuentan con una plantilla muy joven y renovada, con los exteriores Keyshaun Langley y Kaleb Hunter en el exterior y el fortísimo pívot nigeriano Mohammed Abdulsalam como referencia por dentro.

⭐ Jugador a seguir: Isaiah Miller.
👁 Otros jugadores a tener en cuenta: Keyshaun Langley y Kaleb Hunter.
NBA Draft prospects: ¿Isaiah Miller?

#14. Abilene Christian Wildcats: Al igual que me sucedía anteriormente con New Mexico State y la WAC, me cuesta ver a un campeón en la Southland que no se llame Stephen F. Austin, aunque precisamente los Wildcats fueron los campeones de 2019 en el último NCAA Tournament disputado. Abilene Christian ha abusado en la conferencia este curso, donde solo Sam Houston State y Central Arkansas fueron capaces de vencerles, y a su gran rival de conferencia (Nicholls State) acabó venciéndoles en la final de la Southland dejándoles en 45 puntos. Pese a sus grandes números y rendimiento no se espera que tengan una incidencia muy profunda en el NCAA Tournament, aunque como Texas se duerma mucho en los laureles pueden hacerle un traje a base de tiro exterior.

⭐ Jugador a seguir: Kolton Kohl.
👁 Otros jugadores a tener en cuenta: Joe Pleasant y Coryon Mason.
NBA Draft prospects: –

#15. Iona Gaels: Fue primero Boston University, más tarde Providence, luego sería campeón nacional en Kentucky y más tarde haría lo propio con Louisville -título eliminado a posteriori. Ahora Rick Pitino vuelve a lograr llevar a un programa de Division I al NCAA Tournament con los Gaels en su regreso a los banquillos tras su fulminante despido de los Cardinals. Recoge así el testigo del mítico Tim Cluess, que llevó durante muchos años a los neoyorkinos a post-temporada antes de su reciente retirada. Con Siena y Monmouth fuera de juego, Iona se plantó en la gran final de la MAAC donde no tuvo piedad de una Fairfield que nunca fue capaz de competir. La nueva aventura de Pitino por el Madness no debería ser muy extensa, pero todo puede pasar…

⭐ Jugador a seguir: Isaiah Ross.
👁 Otros jugadores a tener en cuenta: Asante Gist y Nelly Junior Joseph.
NBA Draft prospects: –

#16 (1). Mount St. Mary’s Mountaineers: No eran los favoritos para alzarse con el NEC Tournament, pero pasito a pasito y juego a juego lograron colarse en la finalísima del mismo, doblegando en un gran partido al segundo cabeza de serie del torneo, la universidad de Bryant, pese al partidazo de Charles Pride. ‘The Mount’ adquiere su billete para el NCAA Tournament por sexta vez en su historia, aunque la realidad es que no parece que su trayectoria en este torneo final sea muy larga. Hay que tener en cuenta que los Mountaineers han estado prácticamente toda la temporada sin uno de sus mejores jugadores, Jalen Gibbs, que decidió no jugar a partir de diciembre tras verse afectado por COVID-19. Su testigo lo ha cogido el pequeño base Damian Chong Qui, quien fuera walk-on del equipo y que ha ido haciéndose con el equipo hasta que recibió finalmente una beca deportiva. Los Mountaineers tienen también la particularidad de que suelen jugar con dos hombres altos, algo poco habitual en Mid-Majors, donde Nana Opoku, Mezie Offurum y Malik Jefferson han acabado haciendo una gran temporada.

⭐ Jugador a seguir: Damian Chong Qui.
👁 Otros jugadores a tener en cuenta: Nana Opoku y Malik Jefferson.
NBA Draft prospects: –

#16 (2). Texas Southern Tigers: La Texas Southern de Johnny Jones regresa un año más al NCAA Tournament, su noveno viaje, pero el comité ha hecho que los Tigers vuelvan a necesitar de una ronda previa para entrar definitivamente en el torneo, como en cinco de estas nueve ocasiones. Los de Houston salieron reforzados del torneo de conferencia tras acabar con los dos grandes favoritos de la SWAC, Jackson State y Prairie View A&M, y terminando la temporada con una gran racha positiva de 14 victorias en los últimos 15 encuentros. Michael Weathers, ex de Oklahoma State, es el gran revulsivo de unos Tigers que querrán repetir la hazaña de 2019 y colarse en Primera Ronda para jugar ante Michigan.

⭐ Jugador a seguir: Michael Weathers.
👁 Otros jugadores a tener en cuenta: John Walker y Joirdon Karl Nicholas.
NBA Draft prospects: –


Análisis por región: MIDWEST REGION

#1. Illinois Fighting Illini: Nada menos que cuatro años le ha costado a Brad Underwood dar con la tecla de Illinois. Sus buenos y fructíferos años en Stephen F. Austin y Oklahoma State enseguida llamaron la atención de un programa de la historia de los Illini, pero siempre se le había echado en falta resultados positivos, e incluso más de uno ya lo estaba poniendo de patitas en la calle. Illinois ha encontrado regularidad y ha encontrado una gran estrella que lidere su vestuario, un Ayo Dosunmu que hizo bien en retornar tras su prometedor año freshman para convertirse en uno de los mejores jugadores del país. Además de él, Kofi Cockburn se ha afianzado como uno de los grandes centers de la nación, la veteranía de Trent Frazier ha ayudado a crecer al equipo, el trabajo de otros veteranos como Da’Monte Williams y Georgi Bezhanishvili ha sido impagable, y además la próxima generación viene fuerte con jóvenes como André Curbelo y Adam Miller. Son uno de los grandes bloques a seguir de este torneo, y en el horizonte está volver a repetir presencia en el Championship Game como ya hicieron con el mítico equipo de 2005.

⭐ Jugador a seguir: Ayo Dosunmu.
👁 Otros jugadores a tener en cuenta: Kofi Cockburn y André Curbelo.
NBA Draft prospects: Ayo Dosunmu y Kofi Cockburn.

#2. Houston Cougars: No soy el fan más acérrimo de los Cougars, pero hay que reconocer que su temporada ha sido casi impoluta, siendo doblegado este curso únicamente en tres ocasiones -derrotas evitables, eso sí- pero cuesta ver un seed #2 en este torneo final que durante toda su temporada solo haya ganado a un programa Top 25 nacional (Texas Tech). Kelvin Sampson tendrá que demostrar que su seed ha sido otorgado con todo merecimiento. Quentin Grimes ha sido sin duda la gran sorpresa esta temporada, un jugador del que ya se esperaba mucho en Kansas y que ha tenido que esperar a su año junior para dar ese salto de calidad que todos pronosticábamos. Sin Caleb Mills, que dejó el equipo a principio de temporada, han sido DeJon Jarreau, Trevon Mark y Marcus Sasser los que han tenido que dar un paso al frente con muy buenas sensaciones.

⭐ Jugador a seguir: Quentin Grimes.
👁 Otros jugadores a tener en cuenta: DeJon Jarreau y Marcus Sasser.
NBA Draft prospects: ¿Quentin Grimes?

#3. West Virginia Mountaineers: Los Mountaineers se han convertido en uno de los programas habituales de este NCAA Tournament, al que regresan tras faltar en su anterior edición de 2019. Bob Huggins ha caracterizado al programa de Morgantown por formar un sólido y duro entramado defensivo -la ya famosa ‘Press Virginia‘- aunque este año ha trabajado más en una presión más a toda pista haciendo sufrir al rival en la subida de balón. A mitad de temporada sufrieron la baja de Oscar Tshiebwe, que decidió irse con John Calipari a Kentucky, pero eso no ha impedido que los Mountaineers sumasen una gran temporada con un Derek Culver de nuevo imperial en la pintura y con la ayuda en el exterior de jugadores como Taz Sherman, Sean McNeil o Miles McBride, tan trabajadores atrás como serias amenazas desde larga distancia.

⭐ Jugador a seguir: Derek Culver.
👁 Otros jugadores a tener en cuenta: Taz Sherman y Miles McBride.
NBA Draft prospects: ¿Miles McBride?

#4. Oklahoma State Sooners: ¿Qué podemos decir a estas alturas de los Cowboys? Nunca el programa de Stillwater fue tan seguido a nivel nacional -probablemente desde que pasaron por aquí Marcus Smart y LeBryan Nash- pero era un poco lo esperado desde que se conoció el compromiso del mejor jugador de esta generación y futura estrella NBA, Cade Cunningham. No se le pueden poner muchos ‘peros’ a la temporada de Cunningham y a la de Oklahoma State en general, codeándose en todo momento con los grandes programas de la Big 12 y encontrando el base buenos apoyos en el equipo en jugadores como Kalib Boone, Avery Anderson o Matthew-Alexander Moncrieffe. Una lástima que entre unas cosas y otras al final Isaac Likekele no haya tenido mas regularidad, ya que en tal caso estaríamos hablando de un equipo candidato a más cosas a nivel nacional. Los Cowboys están en la situación de dar un susto a prácticamente cualquier rival, y si bien a Cade Cunningham no le hace falta más exposición nacional para ser #1 del NBA Draft mucha gente lo descubrirá ahora por primera vez.

⭐ Jugador a seguir: Cade Cunningham.
👁 Otros jugadores a tener en cuenta: Kalib Boone y Avery Anderson.
NBA Draft prospects: Cade Cunningham.

#5. Tennessee Volunteers: De ser uno de los favoritos -incluso- al título nacional a terminar la temporada fuera del AP Top 25. La temporada de Tennessee ha sido un desastre, hablando en plata, no sabemos si porque en pretemporada se les dio un estatus no correspondido a la realidad o porque realmente los jugadores no han dado la talla sobre la pista. Con dos veteranos de gran nivel como Yves Pons y John Fulkerson, la llegada de un transfer de impacto inmediato como Victor Bailey o el entusiasmo por ver la evolución del uruguayo Santiago Vescovi o Josiah-Jordan James, al final han tenido que ser los novatos Keon Johnson y Jaden Springer los que han acabado por sacar las castañas del fuego a Rick Barnes. Han sido ocho derrotas, algunas de ellas muy duras en la SEC, pero los de Knoxville tienen la opción de revertir esa imagen dada durante la temporada regular… o caer definitivamente ante una Oregon State que llega con los ánimos por las nubes.

⭐ Jugador a seguir: Keon Johnson.
👁 Otros jugadores a tener en cuenta: Yves Pons y Jaden Springer.
NBA Draft prospects: Keon Johnson, Jaden Springer, ¿Yves Pons? ¿Josiah-Jordan James?

#6. San Diego State Aztecs: Aún con la baja de su mejor hombre, Malachi Flynn, los de Brian Dutcher han jugado una temporada casi perfecta en la Mountain West. Solo cuatro derrotas durante el año y un final de temporada espectacular con 14 triunfos seguidos respaldan a uno de los mejores conjuntos Mid-Majors de la temporada. Los veteranos Matt Mitchell y Jordan Schakel se hicieron con el rol de líderes anotadores dejado por Flynn, y la llegada del pequeño transfer Terrell Gomez le ha dado una tercera opción anotadora con su gran muñeca. Este NCAA Tournament supone también el fin de ciclo universitario para el ala-pívot canario Joshua Tomaic, donde por fin con minutos ha podido rendir a un nivel mucho mayor de lo visto en Maryland. Tendrán un duelo interesante ante una Syracuse que en el Madness es un equipo totalmente diferente al que muestran en temporada regular.

⭐ Jugador a seguir: Matt Mitchell.
👁 Otros jugadores a tener en cuenta: Jordan Schakel y Terrell Gomez.
NBA Draft prospects: –

#7. Clemson Tigers: Clemson ha funcionado este año por rachas, más o menos igual que la mayoría de la ACC. Inició su campaña con mucho positivismo tras sumar 9 victorias en sus primeros 10 partidos, algunas importantes como ante Alabama, Purdue o Florida State, pero a medida que entraba en el calendario de conferencia acabó desapareciendo ese buen augurio y se fueron también del AP Top 25. Recuperaron sensaciones al final de la temporada, entrando casi casi sobre la bocina a este NCAA Tournament con un seed #7 bastante solidario. Aamir Simms ha vuelto a ser este año el chico para todo en Clemson, siendo su líder en anotación, rebotes, asistencias, robos y tapones, y también uno de los mejores tiradores del equipo (54-82-40). Podemos intuir que el rendimiento de los de South Carolina con su inminente duelo ante Rutgers dependerá en gran parte del rendimiento dado por el combo-forward, que además cumple ciclo universitario.

⭐ Jugador a seguir: Aamir Simms.
👁 Otros jugadores a tener en cuenta: Nick Honor y Al-Amir Dawes.
NBA Draft prospects: ¿Aamir Simms?

#8. Loyola-Chicago Ramblers: Vuelve la gran cenicienta de 2018, y también con la adorable Sister Jean animando a los suyos a sus 101 años bufanda al cuello. Los Ramblers nos conquistaron hace tres años, y pese a tener una plantilla notablemente inferior a la de por entonces aquí vuelven a intentar dar más de un upset en el torneo final. La MVC es una conferencia de la que siempre se pueden sacar programas y jugadores interesantes, aunque este curso el nivel general ha ido también decreciendo. Loyola-Chicago ha estado al frente de la conferencia junto a Drake, y en la gran final del Arch Madness supieron sacar su grado de veteranía para acabar obteniendo su automatic bid. De aquella mítica plantilla de 2018 aún subsiste Cameron Krutwig, mejor jugador del equipo y de la conferencia, y que es la pieza angular sobre la que gira el esquema táctico de Porter Moser. Con grandes lugartenientes -y buenos artilleros la mayoría- como Lucas Williamson, Marquise Kennedy, Braden Norris, Aher Uguak o Keith Clemons, los Ramblers tienen muchas cosas que ofrecer. Y puede que alguna sorpresa si los vuelven a infravalorar.

⭐ Jugador a seguir: Cameron Krutwig.
👁 Otros jugadores a tener en cuenta: Marquise Kennedy y Braden Norris.
NBA Draft prospects: –

#9. Georgia Tech Yellow Jackets: Junto a los programas de Georgetown y Oregon State han sido sin duda de las grandes sorpresas de los torneos de conferencia Majors, aunque bien es cierto que lo de los Yellow Jackets podíamos haberlo previsto. Recompensa merecida al gran trabajo de Josh Pastner tras varios años intentando forzar la maquinaria para competir al más alto nivel en la ACC, con jugadores como Moses Wright, Jose Alvarado o Michael Devoe jugando a un nivel tremendo. Son tres jugadores hechos para jugar este tipo de competición, muy competitivos y de gran energía capaces de dar un susto a cualquier equipo del país, siendo Loyola-Chicago su primera piedra en el camino.

⭐ Jugador a seguir: Moses Wright.
👁 Otros jugadores a tener en cuenta: Jose Alvarado y Michael Devoe.
NBA Draft prospects: –

#10. Rutgers Scarlet Knights: Los de Piscataway empezaron como un tiro la temporada y sumando victorias de mucho mérito como ante Illinois o Purdue con un Ron Harper Jr. colosal en la pista y sin un Geo Baker que se perdió los primeros partidos por lesión. Pero la entrada de los duelos de la Big Ten les bajó de la nube, y cinco derrotas consecutivas lo bajaron incluso del ranking nacional. El gran rendimiento de Jacob Young y Myles Johnson en este final de curso les permitió también ganar varios partidos clave para ganarse su derecho de estar aquí en el torneo definitivamente, aunque la sensación es que los de Pikiell podrían haber hecho mucho más este curso.

⭐ Jugador a seguir: Ron Harper Jr.
👁 Otros jugadores a tener en cuenta: Geo Baker y Jacob Young.
NBA Draft prospects: ¿Ron Harper Jr.?

#11. Syracuse Orange: Un NCAA Tournament no sería lo mismo sin Jim Boeheim y los Orange. Es verdad que el equipo neoyorkino tiende a ‘hacer la goma’ durante buena parte de la temporada, pero a la hora de la verdad siempre muestran que son un conjunto al que nadie quiere enfrentarse, y menos después del gran rendimiento que dieron en los torneos de 2016 y 2018. No tienen el bloque más compacto ni talentoso de los últimos años, pero el gen Orange está ahí. Buddy Boeheim acabó muy bien la temporada, y si hombres como Joe Girard, Quincy Guerrier o Alan Griffin tienen el día sus rivales pueden ir preparándose.

⭐ Jugador a seguir: Buddy Boeheim.
👁 Otros jugadores a tener en cuenta: Alan Griffin y Joe Girard.
NBA Draft prospects: –

#12. Oregon State Beavers: Sabíamos que la PAC-12 estaba en decadencia y nos podía dejar más de una sorpresa, pero pocos imaginábamos que los Beavers acabarían alzándose con el torneo de conferencia sorprendiendo a tres de los grandes favoritos: UCLA, Oregon y Colorado. Nadie está en el March Madness por casualidad, y Oregon State ha sumado algunas grandes victorias pese a su evidente irregularidad. El boricua Ethan Thompson lidera a la universidad con sede en Corvallis, y un buen torneo le puede catapultar a obtener un buen contrato profesional este verano, pero primero tienen que rendir cuentas ante Tennessee en este NCAA Tournament, un duelo muy duro para los campeones de la PAC-12… y también un duelo potencialmente candidato a ser upset de esta Primera Ronda.

⭐ Jugador a seguir: Ethan Thompson.
👁 Otros jugadores a tener en cuenta: Jarod Lucas y Warith Alatishe.
NBA Draft prospects: –

#13. Liberty Flames: Han tenido el honor de ser el único programa de este año en adquirir el billete automático al NCAA Tournament sin haber terminado de disputar su torneo de conferencia. La presencia de North Alabama en la final del A-Sun Tournament le otorgaba tal derecho ante la imposibilidad de los Lions por disputar el March Madness tras su reciente incorporación a Division I. Tres años en la A-Sun y tres años que se han proclamado campeones de conferencia, los de Ritchie McKay tratarán de dar la campanada como ya hicieran en 2019 ante Mississippi State (que por cierto, les han ganado también este año en el non-conference), aunque es verdad que ya no disponen de la experimentada y versátil plantilla de por entonces. De todas formas, Darius McGhee es lo suficientemente bueno como para que merezca la pena seguir su enfrentamiento de Primera Ronda. No descartemos que vuelvan a la senda del upset.

⭐ Jugador a seguir: Darius McGhee.
👁 Otros jugadores a tener en cuenta: Elijah Cuffee y Chris Parker.
NBA Draft prospects: –

#14. Morehead State Eagles: Una de las múltiples sorpresas que encontramos este año en los torneos de conferencia fue a Morehead State imponiéndose en el campeonato de la OVC. La Ohio Valley estos últimos años ha sido un terreno donde Murray State y Belmont se han movido como peces en el agua, algo que parece que iba a ocurrir de nuevo este año con los Bruins pero que finalmente se vieron sorprendidos por los Eagles en el OVC Championship, que curiosamente ya se habían impuesto el añ pasado también. Sin uno de sus mejores hombres lesionado toda la temporada, Tyzhaun Claude, los Eagles tiraron nuevamente de juventud de manos de Johni Broome, ala-pívot de primer año que ha asumido el rol de líder y que ha contribuido a la mejora ofensiva y defensiva del equipo de Preston Spradlin. Tiradores como DeVon Copper, Ta’lon Cooper (ex-compañero de High School de Zion Williamson) o Skyelar Potter también serán una seria amenaza ofensiva más allá de Broome.

⭐ Jugador a seguir: Johni Broome.
👁 Otros jugadores a tener en cuenta: DeVon Cooper y Skyelar Potter.
NBA Draft prospects: –

#15. Cleveland State Vikings: En una Horizon League de auténtica locura han sido los Vikings los que han acabado alzándose con el título de conferencia, los más regulares de la conferencia junto a Wright State. Los de Dennis Gates vuelven a aparecer por el Madness después de su última incursión en 2009, con el mítico Gary Waters, y en la que será su tercera participación de su historia. Son un equipo que se ha ido construyendo en base a reclutamientos de transfers, con unos cuantos ex-JUCO’s, y la seguridad y liderazgo de sus hombres veteranos de la plantilla. Torrey Patton, un escolta que lo mismo te amenaza desde larga distancia como te postea y te pelea el rebote ofensivo es su gran puntal en ataque, y que llega además en un gran momento de forma tras sus últimas actuaciones en el torneo de la Horizon League. Como curiosidad, aquí ejerce de entrenador asistente Dru Joyce, gran amigo de LeBron James y ex-compañero suyo en St. Vincent–St. Mary High School.

⭐ Jugador a seguir: Torrey Patton.
👁 Otros jugadores a tener en cuenta: D’Moi Hodge y Tre Gomillion.
NBA Draft prospects: –

#16. Drexel Dragons: Veinticinco años hacía que no se veían a los Dragons en el NCAA Tournament, por entonces capitaneado por el mítico Malik Rose, aquél ala-pívot currante que cubría las espaldas de Tim Duncan y David Robinson en San Antonio Spurs. Sin hacer una trayectoria especialmente llamativa este año en la Colonial, los Dragons han sacado a relucir su mejor juego en el momento cumbre de la temporada, y de una asentada se ha cargado a Charleston y Northeastern en el torneo de conferencia -dos de los tres cabezas de serie del torneo- y aniquilado a Elon -quien había derrotado a James Madison, cabeza de serie número uno- en la gran final de este CAA Tournament para certificar el billete al March Madness. El base Camren Wynter es su gran referente ofensivo, un base jugón de los que le gusta jugarse las bolas calientes y por el que pasan todas las bolas. Él lidera y marca el tempo del encuentro, y de su rendimiento dependerá también el devenir del equipo en este Madness.

⭐ Jugador a seguir: Camren Wynter.
👁 Otros jugadores a tener en cuenta: James Butler y T.J. Bickerstaff.
NBA Draft prospects: –

 

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2 comentarios

  1. AlvareT dice:

    Increible tu web, me gustaria contactar contigo.
    Un abrazo.

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